Bij verkiezingsgeweld in Bangladesh zijn zondag al zeker zeven doden gevallen. De Bengalezen kiezen zondag een nieuw parlement, maar de oppositie beschuldigt de huidige meerderheid ervan de stembusgang te vervalsen.

Volgens politiewoordvoerder Abdus Salam probeerden activisten van de oppositie tijdens de nacht stembiljetten te stelen in een stembureau in Banshkhali, in het zuiden van het land. De politie werd aangevallen en opende het vuur, waarbij een aanvaller om het leven kwam. In hetzelfde district kwam een andere oppositieaanhanger om het leven bij een vergeldingsactie van regeringsgezinde betogers, nadat een van hen werd omgebracht. Op drie andere plaatsen, in Brahmanbaria, Cox's Bazar en Rajshahi, vielen nog eens drie doden bij geweld tussen de rivaliserende groepen. In het district Rangamati, in het zuidoosten, overleed een sympathisant van de regerende Awami Liga (AL) van premier Sheikh Hasina op weg naar het ziekenhuis ten gevolge van slagen op het hoofd door aanhangers van de oppositie.

Op bepaalde plaatsen is de stembusgang vanwege het geweld opgeschort. Bij de verkiezingen in 2014, die geboycot werden door de oppositie, vielen bijna 20 doden. Maandag worden de eerste resultaten verwacht.

De parlementsverkiezingen worden een strijd tussen de regerende Awami Liga (AL) van premier Sheikh Hasina en het Jatiya Oikya Front, een alliantie van vier oppositiepartijen, waaronder de Nationalistische Partij (BNP) van Hasina's aartsrivale Khaleda Zia, Bengalees premier in de periodes 1991-1996 en 2001-2006.

Zij boycotte met haar partij de vorige verkiezingen in 2014 en mag zich dit jaar niet kandidaat stellen, omdat ze in februari tot vijf jaar cel werd veroordeeld wegens corruptie. Daarnaast kampt ze met een slechte gezondheid. Het Jatiya Oikya Front schuift voor de komende stembusgang daarom de 82-jarige voormalige minister Kamal Hossain, van de partij Gano Forum (GF), als kopstuk naar voren.

De AL hamert in haar campagne onder meer op de forse socio-economische ontwikkeling van Bangladesh tijdens het voorbije decennium onder Hasina. De premier heeft er nu al al drie ambtstermijnen opzitten: ze kwam voor het eerst aan de macht van 1996 tot 2001, schopte het in 2009 opnieuw tot regeringsleider en werd herverkozen in 2014. De 71-jarige politica belooft in de komende vijf jaar onder meer de armoede te verdringen, de werkgelegenheid op de krikken en de infrastructuur in rurale gebieden te moderniseren.

In vergelijking met die van de AL lijkt de campagne van de door de BNP geleide oppositiealliantie nooit echt van de grond te zijn gekomen. De oppositie wijst daarvoor de regeringspartij met de vinger, die volgens haar een 'angstklimaat' heeft gecreëerd door de aanhangers van het Jatiya Oikya Front te intimideren en de politie in te zetten om activisten te arresteren.

Aanvallen

Volgens een woordvoerder van de BNP vielen aanhangers van de AL de voorbije drie weken meer dan tachtig oppositiebijeenkomsten verspreid over het land aan, om de campagne te verstoren. Daarnaast werden meer dan 13.000 oppositieactivisten opgepakt sinds de officiële start van de campagne op 8 november, zegt de partij. Het kwam de voorbije weken ook meermaals tot rellen, onder meer in de hoofstad Dhaka, met meerdere doden en honderden gewonden tot gevolg.

De oppositie beschuldigt de kiescommissie er ook van partijdig te zijn in het voordeel van de AL. Kamal Hossain, die een anticorruptiecampagne voert, riep dinsdag nog op tot het ontslag van het hoofd van de commissie.

Rohingya

Naar alle waarschijnlijkheid zal Hasina zondag een derde opeenvolgende ambtstermijn binnenhalen, voor het eerst in de geschiedenis van het land. De uitslag van de stembusgang zal voor een groot deel worden bepaald door de opkomst. Het valt nog af te wachten hoeveel van de 104,1 miljoen kiesgerechtigden hun stem zullen (durven) uitbrengen om een nieuw 300-koppig parlement te kiezen. Verspreid over het land zijn er 40.199 kiesbureaus opgesteld. Ruim 600.000 manschappen van de politie en het leger zijn gemobiliseerd om de veiligheid te verzekeren, klinkt het.

Vrijdag berichtten Bengalese media dat in verschillende delen van het land snelle mobiele data (3G en 4G) ruim tien uur lang niet meer beschikbaar was. De telecomoperatoren zouden van de regering de instructie gekregen hebben om de diensten tijdelijk te blokkeren, 'om propaganda tegen te gaan'.

Maandag maakte de regering ook al bekend dat de Rohingya in het land - moslims die het slachtoffer zijn van repressie in buurland Myanmar - zaterdag en zondag niet uit vluchtelingenkampen mogen komen. De kiescommissie wil zo vermijden dat politieke partijen de vluchtelingen zouden kunnen mobiliseren, klinkt het.