Een 'uitzonderlijke topzomer voor de kust': met die kop zette Westtoer, het toeristische provinciebedrijf, de toon voor een jubelend persbericht. In juli en augustus kreeg de Belgische kust bijna 6,8 miljoen dagtoeristen te verwerken. Dat is 10 procent meer dan vorig jaar, en meteen een van de beste zomers ooit. Bovendien wordt het publiek jonger. Dat verklaart wellicht ook het recordaantal verdwaalde kinderen op de stranden, maar dat terzijde.
...

Een 'uitzonderlijke topzomer voor de kust': met die kop zette Westtoer, het toeristische provinciebedrijf, de toon voor een jubelend persbericht. In juli en augustus kreeg de Belgische kust bijna 6,8 miljoen dagtoeristen te verwerken. Dat is 10 procent meer dan vorig jaar, en meteen een van de beste zomers ooit. Bovendien wordt het publiek jonger. Dat verklaart wellicht ook het recordaantal verdwaalde kinderen op de stranden, maar dat terzijde. Toch zijn de geluiden vanuit de horeca genuanceerder. Ja, het was een mooi kustseizoen, maar er zijn al betere jaren geweest. 'Op 5 juli is Storm open gegaan en we zaten meteen de hele zomer vol, voor de lunch én voor het diner. Een vliegende start, in volle hitte. In ons restaurant is er gelukkig airco, en daardoor bleven de mensen langer zitten. Zelfs 's middags bestelden ze vaak vier of vijf gangen. Een meevaller. 'Maar ondanks de warmte stonden onze gasten scherp. Klanten hebben tegenwoordig hoge verwachtingen, en ze willen alles beoordelen. Gelukkig kunnen we hen na een tijdje wel meetrekken in ons verhaal, zodat ze wat meer rust vinden en gewoon kunnen genieten. Al hebben ze soms vreemde vragen. Mijn man Michiel is een North Sea Chef: hij werkt met al het goede uit de Noordzee. En toch krijgen we af en toe mensen over de vloer die geen vis lusten. Onlangs was er nog zo'n vrouw. Ze had haar voorkeuren netjes doorgegeven bij de reservatie, maar toch ging Michiel naar haar tafel. Hij vroeg rechtuit of ze allergisch was voor vis, of het gewoon niet lustte. Het bleek dat laatste te zijn. Toen stelde hij haar voor om alles te proeven. Als ze het niet zou lusten, stond het alternatief klaar. Ze heeft ons volledige menu gegeten en vond het fantastisch.' 'Mijn grootvader, Oscar, is in 1947 met de stranduitbating begonnen. Toen stonden hier nog badkarren op het strand. Ik doe het nu 26 jaar, en ik heb veel zien veranderen. Onze plastic ligbedden zijn overgewaaid uit Spanje. Vroeger was dat allemaal hout, met echte matrasjes. 'Het was een mooie zomer, met zeven prachtige weken. Maar ons seizoen begint al met de paasvakantie. Die was slecht, en de meeste verlengde weekends ook. Ik ben veel dagen gesloten gebleven. Tot midden juni had je ook veel bewolking en een strakke noorderwind. Mijn vrouw werkt in Brugge en had daar vaak 24 graden, hier was het maar een graad of 17.'Als de zon schijnt, is dit een fantastische job met veel lachende gezichten. Maar het strand doen is ook hard werken. Om halfacht 's ochtends begin ik de ligbedden, parasols en windschermen naar buiten te slepen, en om zeven uur 's avonds gaat alles weer binnen. Ik vrees dat er geen vierde generatie Oscar meer zal komen. Ik heb een dochter, maar dit is geen vrouwenwerk. Het wordt elk jaar ook moeilijker om jobstudenten te vinden, terwijl jonge gasten het vroeger zelf kwamen vragen.' 'Na zeven jaar heb ik mijn strandbar Monroe Beach omgedoopt tot Beach Number One. Mijn ambitie is duidelijk: de meest exclusieve beach bar van België zijn. Al wordt dat elk jaar moeilijker, omdat de concurrentie steeds beter wordt. 'We hebben deze zomer toch weer een mooi publiek gehad. Er zijn zelfs een paar beroemdheden geweest, zoals Kevin De Bruyne, Marouane Fellaini en Jean-Claude Van Damme. Ik zorg voor mijn klanten. Ze zijn hier op zoek naar rust, naar echte vakantie. En veiligheid, uiteraard. Daarom staan hier in het weekend bodyguards. Ik wil geen vechtpartijen of problemen op het strand. 'Het warme weer had natuurlijk vooral voordelen, maar soms was het simpelweg té heet. Dan komen de mensen niet buiten en drinken ze niets. Tenminste: niets met alcohol, dan willen ze alleen maar water. 'Ik blijf open tot na de Zoute Grand Prix, begin oktober. Daarna neem ik een korte vakantie, maar het wordt toch weer vooral werken. Alles opnieuw schilderen en repareren, een beetje vernieuwen ook. Ik wil dat de mensen elk jaar iets nieuws zien.'