"Het was niet alleen hun leider, maar ook de oprichter van de groep. Hij was op veel manieren een inspirerende leider. Hij richtte IS op in 2014 en hij zorgde ervoor dat het kalifaat werd opgericht in de regio. Dit is een enorme tegenslag voor hen", aldus Esper. Esper voegde ook toe dat de Amerikanen goed in het oog zullen houden welke de volgende stappen zijn. "En als een nieuwe leider of leiders opduiken, dan zullen we ook achter hen aangaan", zegt de minister. Volgens Esper gaf president Donald Trump "op het einde van vorige week" het bevel voor de operatie, nadat hij verschillende opties voorgelegd had gekregen. Het doel was om hem gevangen te nemen, of indien nodig te doden. "De president heeft een duidelijke beslissing genomen en onze troepen en partners hebben die op een briljante manier uitgevoerd", aldus de minister. Op de vraag van journalist Jake Tapper of al-Baghdadi zichzelf inderdaad van het leven heeft beroofd, antwoordde Esper: "we hebben gevraagd dat hij naar buiten zou komen en zichzelf zou overgeven. Hij is naar een ondergrondse ruimte gegaan en heeft tijdens het proces om hem eruit te krijgen, een explosievenvest doen ontploffen, zo denken we toch, en zichzelf omgebracht." Twee Amerikaanse soldaten raakten licht gewond bij de operatie, aldus Esper nog. Eerder meldde Trump enkel dat een "US K-9", een politiehond, gewond raakte. (Belga)