De tabel van Mendelejev, die de chemische elementen op een logische wijze rangschikt, wordt nog altijd groter. In 2016 werden er vier elementen aan toegevoegd. Die komen niet in vrije vorm op de aarde voor, maar ze ontstaan in piepkleine hoeveelheden in ...

De tabel van Mendelejev, die de chemische elementen op een logische wijze rangschikt, wordt nog altijd groter. In 2016 werden er vier elementen aan toegevoegd. Die komen niet in vrije vorm op de aarde voor, maar ze ontstaan in piepkleine hoeveelheden in de krachtige deeltjesversnellers waarmee wetenschappers de basis van de materie onderzoeken. Fysicus Piet Van Duppen van de KU Leuven en zijn collega's specialiseren zich in het onderzoek van deze radioactieve 'bijna-spookdeeltjes'. Ze zetten daarvoor een zelfgemaakte en uiterst gevoelige techniek met laserlicht en gasjets in - dat laatste zijn de vlammen van brandbare gassen. In Nature beschrijven ze de resultaten van hun onderzoek van het deeltje nobelium - vernoemd naar de grondlegger van de Nobelprijzen. Het duurde liefst tien jaar voor ze zover waren dat ze het element konden identificeren. Hun methode is gebaseerd op het afschieten van calciumprojectielen op een dunne film van lood. De kernen die daaruit voortvloeien, worden in een cel van argongas gestopt en met lasers beschenen. De nieuwe methode moet het onderzoek van de zwaarste chemische elementen naar een hoger niveau tillen. Zo moeten theoretische modellen uit de kern- en atoomfysica verder getest en eventueel gecorrigeerd kunnen worden.