Maar die optie helemaal uitsluiten, deed ze maandag niet in een toespraak in het Britse parlement aan de vooravond van een cruciale stemming over het terugtrekkingsakkoord dat met de Europese Unie is gesloten.

'Ik denk niet dat de datum van 29 maart uitgesteld moet worden", zo verklaarde May. "Het blijft het engagement van mijn regering om de Europese Unie op 29 maart te verlaten', maar "sommigen hebben de intentie om een middel te vinden om dit te verhinderen", zo voegde de conservatieve premier toe.

Verwacht wordt dat een meerderheid van de parlementsleden zich dinsdag tegen het terugtrekkingsakkoord zal uitspreken. Naargelang de prognoses zou May met 60 tot 200 stemmen verliezen. Mogelijk zal het Verenigd Koninkrijk dan zonder akkoord op 29 maart uit de EU opstappen. In zo'n geval wordt gevreesd voor grote chaos, onder meer aan de grensovergangen.

De eerste minister lanceerde maandag een laatste oproep aan de parlementsleden om de deal een kans te geven. "Kijk de komende 24 uren nog een keer naar het akkoord", raadde ze hen aan. Volgens May geeft de brief van de Europese leiders Jean-Claude Juncker en Donald Tusk voldoende garanties dat ook de Europeanen er alles aan zullen doen om te vermijden dat de Ierse backstop in werking moet treden.

De conservatieve hardliners en de Noord-Ierse gedoogpartner van May, de DUP, willen niet weten van die noodoplossing, die moet vermijden dat er ooit grenscontroles tussen Ierland en Noord-Ierland heringevoerd moeten worden. Een verwerping van het terugtrekkingsakkoord zou volgens May noodlottige gevolgen kunnen hebben.

Indien het Verenigd Koninkrijk op 29 maart zonder akkoord uit de Europese Unie valt, dan dreigt het land uiteen te vallen, zo waarschuwde de premier. Het zou niet enkel de voorstanders van een aansluiting van Noord-Ierland bij Ierland versterken, maar ook van zij die Schotse onafhankelijkheid prediken. "Dat is met zekerheid de echte bedreiging voor onze Unie", aldus May.

May waarschuwt nog eens: 'Geen brexit waarschijnlijker dan geen akkoord'

Als het Britse parlement het brexitakkoord van premier Theresa May dinsdag afkeurt, dan acht premier Theresa May het waarschijnlijker dat er geen brexit meer komt dan dat het Verenigd Koninkrijk zonder akkoord uit de Europese Unie verdwijnt.

May zegt dat in een toespraak die ze later maandag zal geven voor fabrieksarbeiders in Stoke-on-Trent, zo melden het Britse persbureau PA en de openbare omroep BBC.

In het manuscript van de toespraak staat dat May de parlementsleden zal zeggen dat het hun 'plicht' is om de uitkomst van het referendum uit te voeren. Als dat niet gebeurt, zal dat het vertrouwen in de politiek 'catastrofaal beschadigen', meent May.

'Ik vraag de parlementsleden om de gevolgen van hun handelingen te overwegen voor het geloof van de Britten in onze democratie', is te lezen.

Labour heeft al aangekondigd dat het een motie van wantrouwen zal indienen als May de stemming dinsdag inderdaad verliest. Labour-leider Jeremy Corbyn wil dan naar vervroegde verkiezingen gaan.

Hogerhuis waarschuwt voor deal van May

Het House of Lords, het Britse hogerhuis, heeft maandag een motie van de oppositie goedgekeurd waarin Theresa Mays Brexit-deal hevig bekritiseerd wordt, maar waarin tegelijk gewaarschuwd wordt voor een Brexit zonder akkoord. Dat gebeurde met 321 stemmen tegen 152.

De motie stelt dat Mays akkoord met de Europese Unie de economische welvaart, de interne veiligheid en de internationale invloed van het Verenigd Koninkrijk bedreigt. De motie na afloop een marathondebat van drie dagen riep parlementsleden ook op een Brexit zonder akkoord te verwerpen.

Baron Keen of Elie riep de parlementsleden op om zich te scharen achter het akkoord van May. Hij waarschuwde dat alle alternatieven slechter waren en argumenteerde dat het parlement het resultaat moest respecteren van het Brexit-referendum uit 2016. Keen zei dat een tweede referendum door sommigen zou gezien worden als een 'constitutionele wandaad'. Hij benadrukte dat het referendum van 2016 'een stemming van het volk' was.

Barones Hayter of Kentish Town veroordeelde voor Labour de politieke verklaring als 'een ernstig ontoereikend' middel om de toekomstige relatie van het VK met de EU te verzekeren.