De aanleiding voor het vertrek van Nielsen zou de situatie aan de Amerikaanse zuidgrens zijn. Daar komen dagelijks migranten uit Centraal-Amerika in grote getalen aan om asiel aan te vragen. In maart vroegen meer dan 100.000 migranten asiel aan, in januari was dat nog 58.000, meldt de Washington Post.

President Donald Trump kondigde haar vertrek aan in een tweet, waarin hij ook gelijk de tijdelijke opvolger benoemde: Kevin McAleenan.

McAleenan, tot vandaag commissaris van de douane- en grensbewaking, wordt volgens de Washington Post door politieke leiders van beide partijen gewaardeerd. Hij zou niet per een hardliner zijn op het gebied van immigratie, maar eerder een technocraat die nauwgezet de regels volgt.

Nielsen trad toe tot de regering van Trump in januari 2017. Ze was toen nog medewerkster van John Kelly, Trumps eerste minister van Binnenlandse Veiligheid. Toen Kelly benoemd werd tot stafchef werd Nielsen zijn adjunct. In oktober 2017 werd Nielsen zelf minister van Binnenlandse Veiligheid.

In die functie werd ze het gezicht van de controversiële immigratiepolitiek van Trump. Onder haar werden migranten- en vluchtelingenkinderen van hun ouders gescheiden.

Maar het leek al langer niet te boteren tussen Nielsen en Trump. Hoewel verhalen de ronde deden dat de president voortdurend klaagde over haar werk, bleef zij hem wel steeds uiterst loyaal.

Vorige maand nog verdedigde ze de noodtoestand die de president liet uitroepen om de grensmuur met Mexico te financieren. Dat was een belangrijke verkiezingsbelofte van Trump.