'Het vrije verkeer zoals het vandaag bestaat, zal ten einde komen op 31 oktober wanneer het Verenigd Koninkrijk de EU verlaat', heeft de Britse regering onder leiding van Boris Johnson medegedeeld. Dankzij het vrije verkeer van personen kunnen onderdanen van EU-lidstaten gedurende maximaal drie maanden verblijven in een andere lidstaat. Ze mogen zich ook voor langere tijd in het land vestigen op voorwaarde dat ze werk hebben of over voldoende bestaansmiddelen beschikken. Als aan dat vrij verkeer een einde komt, kunnen EU-onderdanen niet zomaar meer naar Verenigd Konikrijk trekken om te studeren, wonen of werken.

Paul De Grauwe werkt aan de London School of Economics en ziet het allemaal met lede ogen aan, ook al is hij zij koffers niet aan het pakken: 'Er zijn zo'n 3 miljoen EU-burgers in het Verenigd Koninkrijk. Daarvan hebben er zo'n 1 miljoen een setteld status', vertelt hij. EU-burgers en hun familieleden konden deze status aanvragen als ze na de Brexit in het VK willen blijven wonen, studeren en werken. De settled status geeft hen veel van de rechten die ze nu hebben. 'Ik heb zo'n settled status', vertelt de Grauwe. 'Dus voor mij persoonlijk zullen de gevolgen niet zo groot zijn als er een eind komt aan het vrij verkeer bij een harde Brexit.'

'Maar er zijn dus 2 miljoen EU-burgers die zo'n settled status nog niet hebben aangevraagd. Voor hen zou het einde van het vrij verkeer van personen een ramp zijn. Ze kunnen natuurlijk nog zo'n settled status aanvragen, maar de Brexit is voorzien voor 31 oktober en dat wordt dus erg kort dag. Het is praktisch onmogelijk dat al die 2 miljoen EU-onderdanen voor die tijd nog door de administratieve molen geraken om zo'n settled status te bekomen.'

Waarom dreigt de regering van premier Johnson om een eind te maken aan het vrij verkeer van personen? Wil het zo Europa onder druk zetten om toegevingen te doen met het oog op een nieuw akkoord? 'Dat denk ik niet', zegt De Grauwe. 'Ik denk dat we gewoon te maken hebben met rabiate anti-Europeanen die nu in Engeland aan de macht zijn. Vergis u niet: sommigen van die mensen daar worden echt gedreven door haatgevoelens jegens Europa. Zij bestempelen de Europese Unie als socialistisch, zelfs als communistisch, zo ver gaat dat.'

De Grauwe lacht: 'En dat heb je de socialistische oppositieleider, Jeremy Corbyn, die ook niet voor Europa is. Die Corbyn vindt dan weer dat de Europese Unie te kapitalistisch is. Ja, we leven vandaag in een hele vreemde wereld.'

'Hoe dit alles moet eindigen?' echoot De Grauwe. 'Ik heb er echt geen flauw idee van. De rede is in elk geval totaal zoek, bij heel veel mensen draait het in het Brexit-dossier vandaag om pure emotie. Maar dat dit alles geen deugd zal doen en negatieve gevolgen zal hebben, vooral voor Engeland, is wel duidelijk.'