Nieuwe Kepler-vondst: 'Nog nooit zo dicht geweest bij ontdekking van tweeling-Aarde'

07/01/15 om 08:37 - Bijgewerkt om 08:40

Astronomen hebben met planetenjager Kepler acht op de Aarde gelijkende planeten buiten ons zonnestelsel ontdekt waarvan er twee heel erg op onze planeet lijken.

Nieuwe Kepler-vondst: 'Nog nooit zo dicht geweest bij ontdekking van tweeling-Aarde'

Een animatie van een mogelijke tweeling-aarde © Harvard-Smithsonian Centrum voor Astrofysica

Wetenschappers van het Harvard-Smithsonian Centrum voor Astrofysica stootten op acht exoplaneten die zich telkens in de levensvatbare zone rond hun ster bevinden, of waar het noch te warm noch te koud is voor vloeibaar water.

Volgens Guillermo Torres van het Centrum bestaat er veel kans dat de meeste ervan gesteenteplaneten zijn zoals de Aarde. Drie hebben eenzelfde omvang als onze Aarde, waarvan twee alvast heel erg lijken op onze planeet.

Kepler-438b is slechts twaalf procent groter dan de Aarde en bestaat met een waarschijnlijkheid van zeventig procent uit gesteente. De exoplaneet omcirkelt een rode dwergster die kleiner en koeler is dan onze Zon. Ze bevindt zich zo dicht tot die ster dat zij veertig procent meer licht ontvangt dan wij van onze ster, maar niettemin is dat in een levensvatbare zone.

Ook Kepler-442b draait rond een rode dwergster en bevindt zich met een waarschijnlijkheid van 97 procent in de levensvatbare omgeving. Het hemellichaam ontvangt twee derde van het licht dat de Aarde van de Zon krijgt.

Tweeling-Aarde

'We zijn nog nooit zo dicht geweest bij de ontdekking van een tweelingbroer voor de Aarde', zei astronoom Fergal Mullally van het Kepler Science Office op een persconferentie tijdens de jaarlijkse winterbijeenkomst van de American Astronomical Society in Seattle.

Niettemin weten de wetenschappers niet met zekerheid of eender welke van de twee effectief bewoonbaar is. De planeten moeten naast water ook de juiste chemische compositie, atmosferen, geologie en heel wat andere factoren hebben zodat er leven kan bestaan.

Verder onderzoek is moeilijk vanwege de afstand tot ons: Kepler-438b op 470 lichtjaar en Kepler-442b op 1.100 lichtjaar. Ter vergelijking: de dichtst tot ons zonnestelsel staande ster bevindt zich op zowat vier lichtjaar.

Een jaar van 376 dagen

In totaal zijn nu reeds meer dan 1.000 planeten buiten ons zonnestelsel gevonden, maar vele daarvan zijn onbewoonbare gasreuzen. Met de ontdekking van de drie nieuwe planeten, bevinden zich nu acht planeten in een bewoonbare zone en die gelijkaardig in omvang zijn als de Aarde. Maar dat betekent dus niet dat die planeten ook gezegend zijn met azuurblauwe zeeën zoals op Aarde.

Ondertussen heeft de ruimtetelescoop Kepler nog eens 554 bijkomende objecten gespot die mogelijk planeten zijn, waarvan er opnieuw acht in de bewoonbare zone van hun ster vertoeven. Eén object (5737.01) draait zelfs rond zijn ster in 376 dagen, wat niet zoveel verschilt van de Aarde.

Lees meer over:

Onze partners