Vrijdag hebben meer dan 90 branden door NWS gewoed, veel van hen in droge gebieden, verklaart de brandweer in NSW. Bosbranden werden aangewakkerd door windstoten en temperaturen boven 35° Celsius, aldus de brandweer.

'We bevinden ons in onbekend gebied', vertelt brandweercommissaris Shane Fitzsimmons in Sydney. 'We hebben nog nooit zoveel branden samen op noodwaarschuwingsniveau gezien.'

Branden met eigen weersysteem

De vuurzee in NSW is momenteel 370.000 hectare groot, en dat is meer dan het hele getroffen gebied van vorig jaar, stelt de commissaris.

In sommige gebieden zijn de bosbranden volgens de brandweer zo intens dat ze een eigen weersysteem ontwikkeld hebben, inclusief onweersbuien.

Vrijdagavond hadden 17 branden het hoogste dreigingsniveau. Meer dan 1.000 leden van de brandweer bestreden er het vuur, en er werden ook 250 brandweerwagens en meer dan twintig vliegtuigen ingezet. Een aantal huizen werden vernietigd en sommige mensen zitten misschien in de val, maar de brandweer kan niet tot bij hen geraken, aldus de autoriteiten. Volgens Fitzsimmons vielen er ook enkele slachtoffers.

Koala's

De brandweer vecht al sinds september tegen de branden. Vorige week kwamen in NSW vermoedelijk honderden koala's om bij een bosbrand die 2.000 hectare grond in de as legde, aldus de dierenbescherming. De brand zou veroorzaakt zijn door een blikseminslag.

'Wanneer brand uitbreekt, klimmen koala's in de kruin van de bomen, rollen ze zich op en maken ze zich klein', aldus Sue Ashton, het hoofd van een koala-verzorgingshuis in de buurt. Zo kunnen ze kleine branden, waarbij het vuur op de grond blijft, overleven. 'Als de brand intensief wordt, worden ze levend verbrand.'

Zijn deze bosbranden gelinkt aan de klimaatverandering?

Het bosbrandenseizoen in Australië is dit jaar uitzonderlijk vroeg begonnen. Gevreesd wordt dat dit mogelijk een teken aan de wand is dat het ergste bosbrandenseizoen in de Australische geschiedenis er zit aan te komen.

Experts wijten de vroege start van de branden onder meer aan de klimaatverandering. Het klimaat is evenwel geen directe aanleiding, maar de klimaatverhitting verhoogt het risico op meer frequente en intensere branden. Uit officiële cijfers blijkt dat 2018 en 2017 in Australië het derde en vierde warmste jaar ooit waren.

Ook al blijft de wereldwijde temperatuurstijging onder de 2 graden Celsius in vergelijking met het pre-industriële tijdperk (zoals vastgelegd in het Klimaatakkoord van Parijs), zullen de bosbranden in Australië het nieuwe normaal worden.

De conservatieve Australische regering is terughoudend over een vermindering op de uitstoot van broeikasgassen, uit vrees voor schade aan de Australische steenkoolindustrie en bijgevolg de economische groei.

In Australië, een land dat erg afhangt van de steenkolenindustrie, heerst nog steeds heel wat weerstand tegen de theorie van de door de mens veroorzaakte klimaatverandering. Al lijken de huidige bosbranden daar verandering in te brengen.