Al-Baghdadi bracht tijdens een raid van de Amerikaanse Special Forces zijn bomvest tot ontploffing, zei Trump op een persmoment.

De terreurleider werd achtervolgd tot in een doodlopende tunnel aan zijn verblijfplaats, in de provincie Idlib. Toen hij geen uitweg meer zag, liet hij zijn bommengordel ontploffen. Hij sleurde daarbij ook drie kinderen mee de dood in. Het lichaam van Al-Baghdadi was verminkt, maar test hebben uitgewezen dat het wel degelijk om de IS-leider gaat, aldus nog Trump.

'Hij was een gewelddadig en wreed man en stierf op een gewelddadige en wrede manier,' zei Trump. ' Hij stierf als een hond, als een lafaard, vluchtend en huilend. De wereld is nu een veiligere plaats.'

Trump bedankte ook Rusland, Turkije, Syrië en Irak voor hulp bij de operatie en - opmerkelijk - ook de Syrische Koerden, die recent werden aangevallen door Turkije nadat de Amerikaanse troepen zich terugtrokken uit het noorden van Syrië.

Er werd voorts 'een groot aantal' van Al-Baghdadi's strijders gedood. Aan Amerikaanse zijde vielen er geen dodelijke slachtoffers bij de operatie, maar wel twee lichtgewonden. Ook een US K-9 politiehond raakte gewond.

Aangekondigd

Het Witte Huis liet eerder weten dat Trump om 9 uur plaatselijke tijd (14 uur Belgische tijd) een 'erg belangrijke' aankondiging zou doen. Op Twitter had Trump kort voordien zelf de raadselachtige boodschap 'Er is zojuist iets erg groot gebeurd!' ('Something very big has just happened!').

Zonder de dood van Al-Baghdadi te bevestigen verwelkomde Mazlum Abdi als leider van de Syrische Democratische Strijdkrachten (SDF) zondag een 'geslaagde historische operatie' als resultaat van 'gezamenlijk werk met de Amerikaanse inlichtingendiensten'.

Volgens de Amerikaanse president waren de VS al enkele weken op de hoogte van de verblijfplaats van de terreurleider. Er waren eerder al operaties gepland, maar die werden geschrapt. De meeste leden van het Congres werden evenwel niet op de hoogte gebracht van de plannen, want 'Washington lekt zoals nooit voorheen', verklaarde de president nog.

Doodverklaard

Abu Bakr al-Baghdadi, geboren als Ibrahim Awwad Ibrahim al-Badri in 1971, werd eerder herhaaldelijk ten onrechte doodverklaard en is al jaren niet meer in het openbaar verschenen, sinds hij in juli 2014 in de Iraakse miljoenenstad Mosul het kalifaat uitriep. Eerder dit jaar dook er nog een video van een man die beweerde Al-Baghdadi te zijn.

De dood van Al-Baghdadi is een 'verwoestende klap' voor de terreurorganisatie, zei de Amerikaanse minister van Defensie Mark Esper tijdens het CNN-programma State of the Union. 'Het was niet alleen hun leider, maar ook de oprichter van de groep. Hij was op veel manieren een inspirerende leider. Hij richtte IS op in 2014 en hij zorgde ervoor dat het kalifaat werd opgericht in de regio. Dit is een enorme tegenslag voor hen.'.

Esper voegde ook toe dat de Amerikanen goed in het oog zullen houden welke de volgende stappen zijn. 'En als een nieuwe leider of leiders opduiken, dan zullen we ook achter hen aangaan', zegt de minister.

In april 2019 verscheen deze video van een man die Al-Baghdadi beweert te zijn. © Belga Image

Nieuwe leider aangewezen

Verschillende media stellen zondag dat er al maanden geleden een opvolger is aangeduid: Abdullah Qardash.

Qardash - wiens naam ook wel als Kardash wordt geschreven - werd in augustus al aangeduid als opvolger van al-Baghdadi, zo melden onder meer Newsweek en The Telegraph op hun nieuwssite. Amaq, het propagandakanaal van IS, maakte toen melding van de promotie van Qardash, een gewezen officieren in het Iraakse leger van Saddam Hoessein.

Qardash leerde al-Baghdadi in 2003 kennen in Camp Bucca, waar ze allebei door Amerikaanse troepen werden gevangengehouden, zo schrijft The Telegraph. De gevangenis van Camp Bucca staat bekend als een broeinest van jihadistisch activisme, waar de kiemen van IS werden gezaaid.

Wie met vragen zit over zelfdoding kan surfen naar www.zelfmoord1813.be of bellen naar 1813.

Nog volgens Newsweek en The Telegraph was al-Baghdadi uitgegroeid tot een 'boegbeeld' van IS, dat echter geen al te grote rol meer speelde bij het plannen van aanvallen. Door zijn bekendheid was het voor al-Baghdadi moeilijk om de organisatie echt te leiden, schrijft The Telegraph. 'Zijn strikte beveiliging maakte het onmogelijk om met aanhangers te communiceren, afgezien van sporadische en korte audioberichten.'