Sinds het begin van de oorlog spelen de Verenigde Arabische Emiraten (VAE) een bijzondere rol in Jemen. De VAE gelden als de voornaamste leverancier van grondtroepen in de door Saudi-Arabië aangevoerde coalitie. Terwijl Saudi-Arabië in de kijker loopt met zijn niets ontziende campagne tegen de Houthi-rebellen in Noord-Jemen, richten de VAE hun aandacht vooral op het zuiden. De Verenigde Arabische Emiraten ontplooien sinds 2015 troepen in Jemen, die er vechten tegen Houthi-rebellen en lokale milities trainen en bewapenen. Een VN-rapport van augustus 2018 bevestigt dat zowel Saudische als VAE-troepen zich in Jemen schuldig maken aan mensenrechtenschendingen zoals foltering, seksueel misbruik, ontvoeringen en afpersing.
...

Sinds het begin van de oorlog spelen de Verenigde Arabische Emiraten (VAE) een bijzondere rol in Jemen. De VAE gelden als de voornaamste leverancier van grondtroepen in de door Saudi-Arabië aangevoerde coalitie. Terwijl Saudi-Arabië in de kijker loopt met zijn niets ontziende campagne tegen de Houthi-rebellen in Noord-Jemen, richten de VAE hun aandacht vooral op het zuiden. De Verenigde Arabische Emiraten ontplooien sinds 2015 troepen in Jemen, die er vechten tegen Houthi-rebellen en lokale milities trainen en bewapenen. Een VN-rapport van augustus 2018 bevestigt dat zowel Saudische als VAE-troepen zich in Jemen schuldig maken aan mensenrechtenschendingen zoals foltering, seksueel misbruik, ontvoeringen en afpersing. Vóór hun ontplooiing worden die VAE-troepen uitgebreid getraind in het trainingskamp Al-Hamra, een kustplaats 200 kilometer ten westen van Abu Dhabi. Dat oefenkamp is ontworpen door de Duitse defensiegigant Rheinmetall. Een reportage van het Emirates News Agency van 8 april 2018 toont hoe tanks over het woestijnzand razen. Soldaten springen uit de tanks en openen het vuur op doelwitten. In een andere oefening bestormen soldaten een gebouw in een speciaal gebouwde oefenstad. De manoeuvres vinden plaats onder het goedkeurend oog van Mohamed bin Zayed, de kroonprins van Abu Dhabi en opperbevelhebber van het leger van de VAE.De doelwitten van de Al-Hamra-trainingssite komen uit Opglabbeek, waar het Duitse bedrijf Theissen Training Systems een productie-eenheid heeft. Daar produceert Theissen de zogenaamde Location of Miss and Hit detection bar, een doelwit dat registreert of de soldaten tijdens de schietoefeningen al dan niet raak schieten. In 2010 wordt een licentie afgeleverd om 'speciaal militair oefenmaterieel' te exporteren naar Duitsland, met als eindgebruiker de Verenigde Arabische Emiraten. Op satellietbeelden is te zien hoe Al-Hamra tussen 2013 en 2017 wordt uitgebouwd tot een heus militair oefencomplex.Theissen Training Systems pakt zelf graag uit met zijn aanwezigheid in de Emiraten. Op de officiële website staat te lezen dat het trainingscentrum in de VAE vier schietbanen telt. Op de eerste drie kan geschoten worden op 'stationaire en bewegende tank- en anti-tankdoelen', de vierde is een 'Battle Area Complex', waar tankformaties heuse manoeuvres kunnen inoefenen. Door foto's van de website te vergelijken met satellietbeelden, is #BelgianArms erin geslaagd die oefenvelden te lokaliseren.Verschillende wapensystemen die in de reportage van het Emirates News Agency voorkomen, worden door VAE-troepen gebruikt in Jemen. Via het LinkedIn-profiel van een Rheinmetall-medewerker achterhaalde een groep Duitse onderzoeksjournalisten van het #GermanArms-project dat minstens drie verschillende tanks waarmee de VAE-militairen in Al-Hamra trainen ook ingezet worden in de oorlog in Jemen.Vlaams minister-president Geert Bourgeois (N-VA) benadrukt dat de context ten tijde van die levering helemaal anders was. 'Mijn voorganger kon onmogelijk weten dat de schietschijven later zouden dienen om strijders te trainen die ingezet konden worden in de oorlog in Jemen.' Over de huidige situatie is Bourgeois duidelijk: 'Als die vergunning vandaag zou worden aangevraagd, zou ik die zeker weigeren.'De Verenigde Arabische Emiraten zijn niet de enige klant van schietschijven in de regio. In 2014 en 2016 worden vergunningen voor 'speciaal militair oefenmaterieel' afgeleverd voor Qatar. Zowel in februari van dit jaar als in augustus 2018 werd een vergunning voor 'speciaal militair oefenmaterieel' afgeleverd met als bestemming Koeweit. Een antwoord op een schriftelijke vraag in het Vlaams Parlement bevestigt dat het om 'doelvoorstellingsapparatuur voor schietstanden' gaat, bestemd voor een Amerikaanse basis. Bourgeois vindt niet dat die leveringen onvoorzichtig zijn. 'Wij gaan ervan uit dat die landen niet plots terreurbewegingen gaan ondersteunen. Als er toch iets misloopt, zullen we daaruit onze conclusies trekken.'Ook Theissen Systems benadrukt dat de levering aan de VAE dateert van voor de oorlog in Jemen. 'De Arabische Lente moest nog beginnen. De situatie was toen totaal anders.' Volgens rapporten van mensenrechtenorganisatie Human Rights Watch zijn VAE-troepen en door de VAE gesteunde milities betrokken bij grootschalige mensenrechtenschendingen als folteringen en executies.Sinds het begin van de burgeroorlog vielen minstens 6872 dodelijke slachtoffers. De door de oorlog veroorzaakte hongersnood eiste al tienduizenden mensenlevens. Volgens de Verenigde Naties dreigt voor 8,6 miljoen Jemenieten de hongerdood, meer dan 400.000 kinderen zijn zwaar ondervoed. De VN noemen de burgeroorlog in Jemen de grootste humanitaire crisis van het moment.