Het is de eerste keer in zijn leven dat hij een uitgesproken politieke ambitie heeft, zegt minister van Defensie Steven Vandeput (N-VA): 'Als de Hasselaar zegt dat hij de N-VA in het college wil en mij als burgemeester, dan neem ik afscheid van mijn ministerpost. Uiteraard zou ik defensie missen want ik doe deze job graag, in weerwil van wat sommigen zeggen. Wat mij betreft, is de dash er nog niet uit.'
...

Het is de eerste keer in zijn leven dat hij een uitgesproken politieke ambitie heeft, zegt minister van Defensie Steven Vandeput (N-VA): 'Als de Hasselaar zegt dat hij de N-VA in het college wil en mij als burgemeester, dan neem ik afscheid van mijn ministerpost. Uiteraard zou ik defensie missen want ik doe deze job graag, in weerwil van wat sommigen zeggen. Wat mij betreft, is de dash er nog niet uit.' De afgelopen vijf jaar was Vandeput fractieleider van de oppositie in de Hasseltse gemeenteraad. 'Ik denk niet dat ik twee gemeenteraden per jaar heb gemist. De eerste keer was 22 maart 2016, de dag van de terreuraanslagen. Daarna heb ik nog een paar zittingen gemist omdat ik in het buitenland zat of andere verplichtingen had.' Tijdens de vorige gemeenteraadsverkiezingen schoot de Hasseltse N-VA omhoog van 1 naar 11 zetels. Hoe ambitieus zijn jullie nu? Steven Vandeput: We willen incontournable worden. De huidige coalitie heeft al te kennen gegeven dat ze verder wil doen. De vraag is hoeveel zetels we moeten halen om dat voorakkoord onmogelijk te maken. We moeten in elk geval afgetekend de grootste partij worden. Heeft de F-16-saga invloed op uw kansen in de lokale verkiezingen? Vandeput: De vraag is of die invloed negatief of positief zal zijn. Als ik 's avonds door de stad wandel, roepen Hasselaren me vanuit hun auto toe: 'Hey, doorgaan, he! Er zijn veel mensen die u steunen. Laat u niet doen.' In heel dat verhaal staat mijn naam nog altijd overeind. Als ik er echt maximaal rendement uit had willen halen, dan had ik in de slachtofferrol moeten kruipen: 'Ik ga weg uit de nationale politiek en leg me toe op Hasselt.' Kijk maar naar Jo Vandeurzen: toen hij in 2008 ontslag nam als minister van Justitie haalde hij 69.000 voorkeurstemmen, zijn hoogste aantal ooit. Wat is de inzet van de verkiezingen in Hasselt? Vandeput: Hasselt heeft twintig jaar stilstand gekend: blijft dat zo, of willen we opnieuw richting geven aan onze stad? De Hasselaar herkent zich vandaag niet meer in zijn stad. Wij hebben ons altijd beroepen op het feit dat we een kleine, gezellige stad zijn. Die identiteit moeten we ook bewaren. Het inwonersaantal is in tien jaar tijd met 8000 gestegen, maar de stad is niet gevolgd op domeinen als kinderopvang, onderwijs en mobiliteit. Als we jonge gezinnen met kinderen willen aantrekken, dan moeten die zich kunnen verplaatsen. Sinds Steve Stevaert de Groene Boulevard heeft laten aanleggen, is onze stad niet meer vooruitgegaan. Na zijn vertrek naar de nationale politiek is het Hasseltse stadsbestuur zijn visie kwijtgespeeld. Wat zal in Hasselt veranderen als de N-VA het voor het zeggen krijgt? Vandeput: Onze visie is: groei op mensenmaat, met het behoud van onze identiteit. Dit stadsbestuur is vooral met zichzelf bezig geweest. Het heeft voor zichzelf een spiegelpaleis gebouwd waar niemand op zat te wachten. Kostprijs? 53 miljoen! Dat is 800 euro per inwoner. Onaanvaardbaar! Onze slogan is: 'Veilig thuis in een welvarend Hasselt'. We hebben heel veel regeltjes - elke gemeenteraad staat er wel de aanpassing van dit of dat reglement op de agenda - maar géén handhaving die naam waardig. Denk aan bedelaars, de drugsproblematiek, kleine criminaliteit die niet beboet wordt, sluikstorten. De typische N-VA-thema's veiligheid en identiteit zijn in Hasselt toch niet echt een issue? Vandeput: De stadsmonitor, toch geen N-VA-blaadje, stelt vast dat er effectief een onveiligheidsgevoel is. Zijn de criminaliteitscijfers zo erg? Dat zeg ik niet. Maar ook in Hasselt zijn er een aantal mensen die worden gevolgd door de inlichtingendiensten. Wij beloven dat de beschikbare politieagenten meer op straat zullen worden ingezet. En we willen nog meer gebruik maken van veiligheidstechnologieën die zich aandienen, zoals bewakingscamera's. Welvarend is Hasselt al, of niet? Vandeput: Onder het huidige stadsbestuur zijn de schulden van het autonoom gemeentebedrijf verdubbeld. Hasselt heeft een budget van om en bij de honderd miljoen euro. Dat is niet niks. Daar kun je veel mee doen. Maar er gebeurt te weinig op het gebied van kinderopvang, onderwijs, mobiliteit enzovoort. Ook voor de lokale handel moet er meer gebeuren. De schepen van Economie komt graag in de media omdat hij deze of gene winkelketen naar Hasselt heeft gehaald. Maar als in diezelfde week zeven andere zaken de boeken moeten dichtdoen, dan is er toch een structureel probleem? Ikea en Primark hebben in Hasselt filialen geopend. Een goede zaak? Vandeput: Het is goed voor Hasselt, maar tegelijkertijd hebben we een pak kansen gemist. Je kunt niet 'nee' zeggen tegen de directe jobs die Ikea meebrengt. Bovendien trekt de keten ook volk aan van ver buiten Hasselt. Maar het stadsbestuur heeft nooit nagedacht over hoe je die bezoekers ook naar het centrum kunt lokken, zodat de lokale economie er ook iets aan heeft. Een ander voorbeeld is de Blauwe Boulevard die aan de kanaalkom wordt aangelegd: niemand heeft er zicht op hoe dat deel effectief bij de stad zal worden betrokken. Misschien kunnen we wel leren van de Designer Outlet Roermond. Zonder het te beseffen word je van daar naar het centrum van Roermond geleid. Dat is het effect dat je moet creëren. Hoe populair bent u in Hasselt? Vandeput: Ik heb het gevoel dat er in Hasselt wel een draagvlak is voor wat de N-VA verkondigt. De Hasselaar begint te voelen dat het tijd is voor iets anders. Wie zijn jullie mogelijke coalitiepartners? Vandeput: Dat is nog niet aan de orde. Praat u met de andere partijen? Vandeput: Euh... we komen mekaar tegen. Maar over een concreet project na de verkiezingen wordt inderdaad niet gesproken. Ik heb al eens gepolst of ze willen babbelen of telefoonnummers uitwisselen. Dat blijkt heel moeilijk te zijn. De coalitiepartners zijn blijkbaar heel zeker van hun zaak en gedragen zich ook zo. Misschien hebt u zelf de lijnen te weinig opengehouden? Vandeput: Men is in Hasselt lang géén oppositie gewoon geweest. Dat is het probleem. Ik had veel harder kunnen zijn, hoor. Ik zit in de gemeenteraad in naam van de Hasselaar die ik vertegenwoordig. En wij gebruiken de taal die de zaken benoemt.