Michael Cohen is woensdag door een rechter in New York veroordeeld tot een gevangenisstraf van drie jaar. Dat meldden Amerikaanse media. De voormalige advocaat van president Donald Trump werd beschuldigd van valse verklaringen, financieel gesjoemel en illegale campagnefinanciering.

Cohen had zijn medewerking aan het gerecht en aan speciaal aanklager Robert Mueller, belast met het onderzoek naar Russische inmenging tijdens de Amerikaanse presidentsverkiezingen, aangeboden in ruil voor een strafvermindering. HIj moet ook een boete van ongeveer 2 miljoen dollar in de staatskas deponeren.

De aanklachten tegen de 52-jarige Cohen hadden onder meer te maken met het zwijggeld dat hij betaalde aan de gewezen pornoactrice Stormy Daniels en aan Karen McDougal. Beide vrouwen verklaarden een affaire te hebben gehad met Trump. Cohen had schuldig gepleit en zei bereid te zijn om samen te werken met het gerecht en met speciaal aanklager Mueller, met het oog op strafvermindering.

Mueller verklaarde eerder deze maand dat Cohen 'nuttige' en 'geloofwaardige' informatie verschafte over de banden tussen Rusland en de Trump-campagne van 2016. Trump ontkent dat en heeft het over een 'heksenjacht'.

Mueller had Cohen geattesteerd de waarheid te zeggen. Trump beschouwt Cohen echter als een leugenaar die uit is op een mildere straf.

'Ik neem de volledige verantwoordelijkheid voor elke handeling waarvoor ik schuldig heb gepleit: mijn persoonlijke en die waarbij de president van de Verenigde Staten is betrokken', zei Cohen in de rechtbank. Hij heeft het altijd als zijn plicht ervaren om de 'vuile daden' van Trump te verdoezelen.

Met zijn bekentenissen zet Cohen Trump onder druk. Cohen had onder andere toegegeven bij het Rusland-onderzoek van het Congres gelogen te hebben in verband met een gepland maar nooit verwezenlijkt bouwproject van Trump in Moskou. Het project liep nog tijdens de verkiezingscampagne van 2016 - in tegenstelling tot wat Cohen oorspronkelijk had aangegeven.

De voormalige advocaat gaf in een apart van het Rusland-onderzoek gevoerde procedure aan de openbare aanklager in New York toe dat hij zwijggeld had betaald aan ex-pornoactrice Stormy Daniels en indirect ten minste aan één andere vrouw tijdens de verkiezingscampagne van 2016. Beide vrouwen beweren een affaire met Trump gehad te hebben. De president ontkent dat. Het Openbaar Ministerie ging ervan uit dat Cohen in beide gevallen en 'in overleg met en onder leiding van Trump' handelde en vermoedt dat het geld afkomstig was van illegale campagnefinanciering in oktober 2016.

De aanklager is ervan overtuigd dat Cohen handelde 'met de bedoeling om de presidentsverkiezingen van 2016 te beïnvloeden'. Hij beschouwt de 'geheime en illegale' betalingen als campagnehulp omdat ze werden gedaan om de verkiezingskansen van Trump niet in het gedrang te brengen. Cohen had ook belastingdelicten gepleegd en valse verklaringen tegen banken afgelegd.

Cohen zei in de rechtbank dat de gevangenisstraf hem zal bevrijden van 'zijn persoonlijke en mentale kerker'.