'Velen stellen zich die vraag.' Vlaams Parlementslid Els Ampe (Open VLD) weet de uitspraak van Herman De Croo ook niet meteen te plaatsen. 'Ik denk dat hij bedoelt dat een regering alleen een sterk resultaat kan neerzetten als er ook een sterke ploeg staat', zegt ze. Maar helemaal zeker is de Brusselse niet.

Ook Vlaams fractieleider Willem-Frederik Schiltz reageert terughoudend. 'Het is een botanische waarheid', zegt hij. 'Hoe beter de wortels gedijen, hoe groter de kruin. Wat de politieke vertaling is, vraagt u best aan Herman zelf.'

De Vlaamse liberalen tasten zo evenzeer in het duister als Terzake-journalist Pieterjan De Smedt. Toen De Croo hem maandag de spreuk over de kruin voorlegde, vroeg hij: 'Wat wil u daarmee zeggen?' De Croo antwoordde niet meer.

Herman De Croo reageert duidelijk geamuseerd op de vele vraagtekens. 'Iedereen stond verbouwereerd te kijken op het partijbureau', lacht hij. 'Ik spreek nooit uit de biecht na een partijbureau, maar het was mijn manier om van de journalisten af te geraken. Ik vind de spreuk zelf goed.'

Ik ben de Grand Canyon ooit te voet doorgegaan.

Herman De Croo (Open VLD)

Maar wat bedoelt de minister van Staat nu eigenlijk? 'Ik ben zestig jaar lid van het partijbureau', zegt hij. 'Ik ben lid geweest van vier partijen: de Liberale Partij, de PVV, de VLD en de Open VLD. Op 60 jaar tijd hebben wij 34 jaar in de meerderheid gezeten en 26 jaar in de oppositie. Om uit te leggen wat men vandaag ziet, moet men kijken naar wat men niet ziet. Soms zie je enkel maar de kruin van een boom, maar je moet de reflex hebben om de ondergrond ervan te beoordelen.'

Wat betekent dat dan concreet? 'De wortels van onze partij bestaan uit ons vrijheidsbeeld, onze bezorgdheden rond privacy, onze bijzondere aandacht voor opvoeding en onze bezorgdheid voor een sociaal liberalisme. Je bouwt geen economisch paradijs op een sociaal kerkhof.'

Samengevat: Open VLD moet haar basisprincipes blijven koesteren - of ze nu in de regering of in de oppositie zit. In die zin apprecieert De Croo de methode van informateur Paul Magnette (PS): eerst de inhoud, dan de spelers.

Of De Croo zich wil uitspreken voor deze of gene coalitie? 'Ik heb andere mensen in mijn gezin die daarmee bezig zijn', zegt hij. Wel wil hij dit kwijt: 'Sommigen spreken van een 'Grand Canyon'. Ik ben die ooit te voet doorgegaan. Dat is een inspanning.'

Alexander De Croo (Open VLD)