Het Simon Wiesenthal Center, een Joodse organisatie met hoofdzetel in de VS, vindt dat Aalst Carnaval de reputatie van België als gastland van de Europese instellingen bezoedelt. Dat staat in een open brief aan federaal minister van Binnenlandse Zaken Pieter De Crem (CD&V). De federale regering moet volgens directeur internationale relaties Shimon Samuels de Aalsterse carnavalsgroep publiek op de vingers tikken.

Het Simon Wiesenthal Center is een ngo die het wereldwijd opneemt voor de belangen van Joden. 'We walgen van de beelden van de parade tijdens het carnaval op 3 maart in Aalst', staat in de brief aan minister De Crem. 'Met stereotyperende en haatdragende beelden van Joden met zakken vol geld en haakneuzen die doen denken aan nazi-collaborerend België.'

Samuel vindt dat de bewuste carnavalsgroep de Joodse gemeenschap voorstelt als 'manipulator' van 'stijgende prijzen' en begrijpt niet waarom Vismooil'n hun praalwagen 'sabbatjaar' heeft genoemd.

De ngo verwijst ook naar een eerdere controverse over Aalst Carnaval, toen in 2013 SS-officieren met het dodelijke Zyklon B-gas werden opgemerkt. 'Aalst nam toen maatregelen om deze herhaalde haatzaaierij te verbieden.'

Het centrum vraag dat de federale regering de carnavalsgroep Vismooil'n openlijk veroordeelt en dreigt met het vertrek van de Antwerpse diamantindustrie, die grotendeels in handen is van de Joodse gemeenschap. 'Dat zal verstrekkender gevolgen hebben dan "stijgende prijen" en een zogenaamd "sabbatjaar"', aldus de directie van het Simon Wiesenthal Center.

Unesco: 'Racistische en antisemitische voorstellingen'

Ook de VN-erfgoedorganisatie Unesco veroordeelt de veelbesproken praalwagen met Joodse karikaturen als 'racistische en antisemitische voorstellingen'. In een persbericht op de website roept de organisatie de Belgische overheid op om te reageren. Aalst Carnaval is sinds 2010 erkend als als immaterieel cultureel erfgoed.

'De satirische geest van Aalst Carnaval en de vrijheid van meningsuiting kunnen niet dienen als een doek voor zulke manifestaties van haat', aldus Ernesto Ottone, assistent-directeur-generaal voor Cultuur bij Unesco. 'Deze onfatsoenlijke karikaturen gaan in tegen de waarden van respect en waardigheid belichaamd door Unesco, en zijn tegenstrijdig met de principes die het immateriële erfgoed van de mensheid onderbouwen.'

Bij de Unesco loopt momenteel een Amerikaanse petitie om Aalst Carnaval haar status als immaterieel erfgoed weg te halen.

Michael Freilich: 'Nood aan historische bewustwording en bemiddeling'

Michael Freilich, de Joodse N-VA-kandidaat voor de Kamer in Antwerpen, sprak zijn partijgenoot, burgemeester Christoph D'Haese (N-VA), al aan na de heisa. 'Hier worden karikaturen gebruikt van op geld beluste Joden met haakneuzen. Die beelden werden in het verleden gebruikt om de Joodse gemeenschap door de eeuwen heen in een slecht daglicht te plaatsen en te vervolgen.'

De voormalige hoofdredacteur van Joods Actueel gelooft dat de carnavalisten geen antisemitische bedoelingen hadden. 'Er is nood aan historische bewustwording en bemiddeling', klinkt het. Freilich biedt aan om te bemiddelen.

Eerder gaf burgemeester D'Haese van Aalst aan dat tijdens carnaval andere regels gelden, en dat ook met politici of priester de spot wordt gedreven. Maar Freilich legt uit: 'Priesters en politici werden nooit vervolgd'.

Freilich begrijpt de gevoeligheid van de Joodse gemeenschap voor dit soort beelden: 'Geen enkel volk werd zo vaak vervolgd. Telkens op basis van dezelfde karikaturen en vooroordelen', klinkt het. Freilich waarschuwt ook voor imagoschade aan ons land. 'Niet enkel de Joodse gemeenschap, ook de internationale pers toont weinig begrip voor deze beeltenissen', klinkt het. 'We moeten zorgen dat Vlaanderen geen mal figuur slaat. Dit moet uitgeklaard worden.'

'Spotten en beledigen mag', vervolgt Freilich. 'Kwetsen ook, maar de vraag is: moet het ook? Er loopt nu een Amerikaanse petitie bij Unesco om Aalst carnaval haar status als immaterieel erfgoed weg te halen. Dat wil ik ten allen prijze vermijden. Het Carnaval van Aalst is belangrijk Vlaams erfgoed dat we moeten koesteren, ik wil me dan ook inzetten om tot dialoog en wederzijds begrip te komen'.

Aalsters burgemeester D'Haese ontvangt dreigementen en haatmails

Ondertussen ontvangt de stad Aalst via e-mail en de sociale media haatberichten. Daaronder zitten ook persoonlijke dreigementen, zoals 'shoot the mayor in the head, please' ('schiet de burgemeester in het hoofd, alstublieft'). Aalsters burgemeester Christoph D'Haese (N-VA) dient voorlopig geen klacht in, maar zit donderdag wel samen met de betrokken diensten over de controverse.

De Aalsterse stadsdiensten kregen sinds de controverse tal van e-mails en berichten op sociale media met dreigementen, ook vanuit het buitenland. De stadsdiensten zitten donderdag samen over de kwestie. Daarop zal ook contact gelegd worden met het gelijkekansencentrum Unia en andere organisaties om te bemiddelen.

Woensdag gaf burgemeester D'Haese aan dat de bewuste carnavalsgroep geen slechte bedoelingen had en dat Aalst een uitzonderlijke context is. Hij wil over de kwestie samenzitten met carnavalsgroep De Vismooil'n en de Joodse gemeenschap. Wel laat de stad optekenen dat de bewuste pop - die volgens Joodse vertegenwoordigers antisemitische stereotypen bevat - al eerder gebruikt werd tijdens een carnavalstoet. Een keer was die verkleed als kruisvaarder, de andere keer in een lokale politicus. Carnavalsgroep De Vismooil'n gaf nog geen commentaar op de controverse, maar zou ook dreigementen ontvangen hebben.