De cabriolet is zo oud als de auto zelf. Eind van de negentiende eeuw luidden veredelde paardenkoetsen met een puffende motor het begin van een nieuw tijdperk in op het vlak van mobiliteit. Het zou echter nog jaren duren vooraleer de chauffeur en zijn passagiers een dak boven hun hoofd kregen.
...

De cabriolet is zo oud als de auto zelf. Eind van de negentiende eeuw luidden veredelde paardenkoetsen met een puffende motor het begin van een nieuw tijdperk in op het vlak van mobiliteit. Het zou echter nog jaren duren vooraleer de chauffeur en zijn passagiers een dak boven hun hoofd kregen. Personenwagens zijn ondertussen gemeengoed geworden, in uiteenlopende modelvarianten en voorzien van alle mogelijke veiligheids- en comfortvoorzieningen. Dat de cabriolet heeft overleefd, is niet vanzelfsprekend. Hij is minder comfortabel dan een berline of coupé en toch fors duurder in aankoop en onderhoud. Een kleine of helemaal geen koffer maakt hem compleet ongeschikt als gezins- en/of reiswagen, bovendien is de dakconstructie niet altijd wind- en waterdicht. Een cabrio creëert ook valse verwachtingen. Hij appelleert aan zomer en vakantie maar met open dak rijden in volle zon levert gegarandeerd een zonnebrand op. Het verlangen naar zon én natuur is echter een sterke drijfveer, wat verklaart waarom convertibles populairder zijn in een regenland als Verenigd Koninkrijk dan in de zuiderse zonnelanden. Van zodra de eerste zonnestralen door de wolken priemen, gaat het dak open om volop te kunnen van geuren en kleuren. Open rijden heeft ook te maken met zien én gezien worden. Door hun opvallende look en hoge prijs refereren cabrio's aan succes en rijkdom. Zij zijn ook vaak te zien in populaire tv-series en films. Cabrio's krijgen nogal snel het etiket 'typische vrouwenauto' opgespeld, maar dekt de vlag de lading? Christophe Vloebergh (Mercedes-Benz): 'Neem ik ons merk als maatstaf dan stel ik vast dat sommige modellen - ik denk aan de SLC - meer in de smaak vallen bij vrouwen. Bij de SL en de cabriomodellen van de C- en S-klasse staan de mannen op de eerste rij.' Volgens de Mercedes-woordvoerder zijn cabriokopers meestal goed bij kas. 'Cabriorijders geven gemiddeld meer geld uit aan comfort- en veiligheidsaccessoires dan de doorsnee Mercedes-klant, full option is meer de regel dan uitzondering. Als er al moet bespaard worden, dan op het aantal pk's. Het gebeurt zelden dat een cabrioklant opteert voor een krachtige AMG-motor.' Bij BMW krijgen we een gelijkaardig verhaal te horen: mannen die graag snel onderweg zijn, kiezen voor een krachtige coupé. Een elegante cabrio is niet hun ding. Overlopen we de historiek van de cabriolet, kunnen we niet omheen het pionierswerk van Mercedes-Benz. De meeste innovaties in het cabriosegment staan op naam van de Duitse autobouwer, die tot op vandaag het meest veelzijdige modellenaanbod bezit. Van de sportieve tweezitters SLC en SL tot de elegante convertibles van de C- en S-klasse, beide zijn volwaardige vierzitters met een stoffen vouwdak. De SLC en SL dragen daarentegen een 'vario'-dak, een ingenieuze dakconstructie die Mercedes in de jaren negentig ontwikkelde in samenwerking met de Amerikaanse toeleverancier CTS. De SLK werd als eerste model met het 'vario'-dak uitgerust. Intussen beschikt bijna driekwart van alle cabrio's op de markt over zo'n stalen vouwdak. BMW speelt op twee paarden: de BMW 3 cabrio en Z4 hebben een hardtop, de BMW 2 cabrio en BMW 6 cabrio een stoffen dak. De nieuwe Mazda MX5 werd vorig jaar gelanceerd met een stoffen dak maar is vanaf volgend jaar opnieuw leverbaar met een hardtop.De twee systemen staan elk voor een eigen filosofie, aan beide hangt ook een verschillend prijskaartje. De roadster is de meest pure vorm van open rijden en biedt ook het meeste rijplezier. Techniek en design staan in functie van fun. Bij een 4-zitter coupécabriolet moet de designer compromissen aangaan, ten koste van het silhouet van de wagen. Het vergt ook behoorlijk veel creativiteit en inventiviteit om een goed evenwicht te vinden tussen de ruimte voor de passagiers en de bagage. Een stalen dakconstructie neemt zeer veel plaats in beslag. Een hardtop zorgt daarenboven voor extra gewicht en instabiliteit wat bijkomende aanpassingen en verstevigingen vereist. Tel je alle extrakosten op, kom je tot de conclusie dat een cabrio(let) een dure auto is. Een cabriolet is duur, een coupécabriolet is nog duurder. Dat hebben met name Peugeot en Renault tot scha en schande moeten ervaren. Tot voor enkele jaren waren die de onbetwiste marktleider in dit segment, maar dat is voltooid verleden tijd. De volumemerken zien geen brood meer in een nieuwe coupécabriolet, omwille van de dure dakconstructie en de teruggelopen belangstelling. Ook de Aziatische merken laten het afweten. Azië bezit geen cabriotraditie zoals Italië, Engeland of Frankrijk. De Aziatische merken focussen meer op het opdrijven van de productiviteit en het ontwikkelen van toekomstgerichte technologieën, liever dan geld uit te geven aan nicheproducten. Gelukkig houdt Mazda vast aan de MX5, zonder twijfel dé leukste roadster op de markt. Als de cabriomarkt niet is geïmplodeerd, dan is dat de verdienste van de Duitse luxemerken die ook in dit nichesegment een ongenadige concurrentiestrijd uitvechten. Voor een paar weken nog lanceerde Mercedes-Benz de nieuwe S-klasse cabriolet, een salon op wielen. Sjiek en sierlijk terzelfdertijd. Het merk met de ster zegt de meest comfortabele cabriolet ter wereld te bouwen, maar dat is zonder de nieuwe Rolls-Royce Dawn gerekend. Die is echter zo'n 200.000 euro duurder dan de goedkoopste S-klasse cabriolet (139.051 euro). Niettemin beschikt die over een intelligente klimaatregeling (Thermotronic) die ervoor zorgt dat er steeds een ideaal klimaatcomfort heerst, onafgezien of je met een gesloten of open dak rijdt. Anders dan bij conventionele systemen wordt het klimaat volkomen automatisch geregeld. Twaalf sensoren en achttien schakelaars zorgen onder alle omstandigheden voor een optimaal klimaat. De sensoren houden de binnen- en buitentemperatuur in de gaten én registreren de zonnestraling. Een sensor voor luchtkwaliteit en schadelijke uitlaatgassen bewaakt continu de kwaliteit van de buitenlucht die naar binnen komt. Het stoffen dak uit drie akoestische lagen houdt windgeruis buiten waardoor het binnenin de auto heerlijk stil blijft, hoe snel je ook rijdt. Dat heeft ook te maken met de stroomlijn en zeer gunstige Cw-waarde van 0,29 van de nieuwkomer, die - het mag gezegd - een toonbeeld is van tijdloze elegantie. De kap kan geopend en gesloten worden tot een snelheid van 60 km/u, dat neemt ongeveer 20 seconden in beslag. Binnenin pronkt de S-klasse cabriolet met hoogwaardige materialen en topafwerking. De klant kan kiezen uit verschillende soorten leder en diverse kleurconcepten. Het automatische windschermsysteem Aircap zorgt voor minder turbulentie in het interieur terwijl de hoofdruimteverwarming Airscarf warme lucht rond de schouders en nek van de bestuurder en voorpassagier blaast. Op die manier kan je ook bij lage buitentemperaturen - tegen een meerprijs weliswaar - met open dak blijven rijden. Over rijden gesproken. De nieuwe S-klasse cabriolet glijdt als het ware over de weg, hij lijkt wel een vliegend tapijt dankzij de semi-actieve luchtvering met traploze dempingsregeling die een nieuwe norm creëert op het vlak van afrolcomfort en rijstabiliteit. Ze kan sportiever of juist comfortabeler worden ingesteld, naargelang de persoonlijke voorkeur van de klant. Op de nieuwkomer vind je alle assistentiesystemen terug van de S-klasse limousine en coupé die bijdragen aan een superieur rijcomfort en maximale veiligheid. De V8 motor in de S 500 heeft een vermogen van 455 pk en een koppel van 700 Nm, in combinatie van een 9-traps automatische transmissie. De fabrikant spreekt van een gemiddeld verbruik van 8,5 l/100 km en CO2-uitstoot van 199 g/km; wat die waarden in reële omstandigheden waard zijn, moet een uitgebreide roadtest uitwijzen. Voor de rijken en zotten der aarde biedt Mercedes ook nog een AMG S 63 4Matic en S65 versie aan, met respectievelijk 585 en 630 pk. Wat moet je daarmee? Die topmodellen lijken me enkel interessant voor wie over een eigen racecircuit beschikt of goede maatjes is met de verkeerspolitie, of de twee. Of voor wie per se indruk wil maken op zijn maten. Alsof deze uitermate sierlijke GT - staat voor Grand Tourismo - die extra pk's nodig heeft om te imponeren. Zijn kracht ligt juist in de vanzelfsprekendheid waarmee luxe, ontspannen rijden en power hand in hand gaan. Alleen een Rolls-Royce Dawn kan dat nog beter. Punten van kritiek? Jazeker: de S-klasse cabriolet biedt achteraan te weinig beenruimte voor twee volwassenen en is dus geen volwaardige vierzitter, wat Mercedes ook moge beweren. Daarnaast valt de kofferruimte erg klein uit, te klein voor een grote reiskoffer. Dat is een tegenvaller voor wie met zijn sjieke S-klasse cabriolet op vakantie wil vertrekken. Je kan van de nood een deugd maken en de reiskoffers naar de achterbank verhuizen, maar een fraai beeld levert dat niet op. Zo ben ik weer op mijn uitgangspunt beland: waar veel zon is, is ook veel schaduw. Het is moeilijk om ratio en passie onder één dak te verenigen.