Karl Abarth is het prototype van de succesvolle selfmade man, van automekanieker opgeklommen tot steenrijke industrieel. Als de Oostenrijker in 1944 de Italiaanse nationaliteit verwerft, verandert hij zijn voornaam in Carlo en verhuist naar Turijn. Op het hoogtepunt van zijn carrière stelt hij er 650 mensen tewerk in zijn autofabriek. Zijn specialiteit bestaat erin sportieve modellen van grote merken als Fiat, Porsche en Simca extra motorvermogen te bezorgen, waarna ze de ene overwinning naar de andere behalen. Om de concurrentie te snel af te zijn, sluit Fiat in 1958 een exclusiviteitscontract af met Carlo Abarth en belooft hem een riante premie per overwinning. Voor een tweede of derde plaats betaalde Fiat niet. Wat een lucratieve deal lijkt voor Fiat, ontwikkelt zich tot een nachtmerrie voor het autoconcern. Abarth wint immers meer dan 7.300 races, in uiteenlopende disciplines. In 1971 is de Fiat-directie ten einde raad, ze beslist het bedrijf van de flamboyante Carlo Abarth over te kopen. Die ontpopt zich tot een gewiekste onderhandelaar die het onderste uit de kan haalt. Over de overnameprijs doen de wildste geruchten de ronde, een precies be...

Karl Abarth is het prototype van de succesvolle selfmade man, van automekanieker opgeklommen tot steenrijke industrieel. Als de Oostenrijker in 1944 de Italiaanse nationaliteit verwerft, verandert hij zijn voornaam in Carlo en verhuist naar Turijn. Op het hoogtepunt van zijn carrière stelt hij er 650 mensen tewerk in zijn autofabriek. Zijn specialiteit bestaat erin sportieve modellen van grote merken als Fiat, Porsche en Simca extra motorvermogen te bezorgen, waarna ze de ene overwinning naar de andere behalen. Om de concurrentie te snel af te zijn, sluit Fiat in 1958 een exclusiviteitscontract af met Carlo Abarth en belooft hem een riante premie per overwinning. Voor een tweede of derde plaats betaalde Fiat niet. Wat een lucratieve deal lijkt voor Fiat, ontwikkelt zich tot een nachtmerrie voor het autoconcern. Abarth wint immers meer dan 7.300 races, in uiteenlopende disciplines. In 1971 is de Fiat-directie ten einde raad, ze beslist het bedrijf van de flamboyante Carlo Abarth over te kopen. Die ontpopt zich tot een gewiekste onderhandelaar die het onderste uit de kan haalt. Over de overnameprijs doen de wildste geruchten de ronde, een precies bedrag is nooit bekendgemaakt. Sinds enkele jaren duiken de merknaam en het logo met de schorpioen opnieuw op - als submerk, om het Fiat 500-gamma en straks de 124 Spider op te waarderen. In ons land wordt Abarth door een beperkt aantal Fiat-dealers verkocht. Die bereiken een doelgroep van zelfbewuste en sportieve mensen die geen Fiat-klant (willen) zijn maar een emotionele binding hebben met het submerk Abarth, dat vele autosportliefhebbers nog altijd bekend in de oren klinkt. Ook het uitgebreide assortiment authentieke Abarth-accessoires trekt hen aan. Dat biedt de mogelijkheid om hun droomauto te personaliseren, zonder dat zij daar een jaarloon moeten aan opofferen. De goedkoopste Abarth 500 Elaborabile kost 18.425 euro en beschikt over een rijkelijke uitrusting die uniek is voor dit segment en vooral een vrouwelijk cliënteel aantrekt. De Abarth-modellen zijn geconcipieerd voor sportief rijden, dat geldt in het bijzonder voor de 595 Competizione en 695 Biposto. Die laatste kost 40.500 euro; in ruil krijg je een rasechte sportwagen, die ook nog sportief uitziet en volgens je persoonlijke wensen is uitgerust en afgesteld. Door de lage CO2-uitstoot betaalt de klant bovendien een lage BIV, het verschil kan hij investeren in extra toebehoren. Dat gaat van een duo-buitenkleur over speciale velgen en speciale uitlaat tot de Kit Innesti Frontali (10.000 euro) en de Kit Pista (5.000 euro). Een Abarth is geen alledaagse auto, maar wel een auto voor dagelijks gebruik. Hij wordt niet gekocht als tweede of derde wagen in het gezin, maar is een hebbeding waar de sportieve bezitter zoveel mogelijk wil van genieten. De Abarth-fanclub is de voorbije jaren flink gegroeid: vorig jaar verkocht Abarth meer dan 10.000 stuks wereldwijd, in ons land waren het er 600 - of een stijging van 56 procent ten opzichte van 2014. Voorlopig beperkt het Abarth-gamma zich tot afgeleide modellen van de 500-reeks, vanaf deze zomer wordt het gamma uitgebreid met een 124 Spider Abarth. Voor een eerste date kies ik voor de 695 Biposto, de meest extreme 500 ooit en dat in alle opzichten. Geen radio, geen airco, geen usb-aansluiting, geen Xenon-lichten, een touwtje in de plaats van een deurklink, deurpanelen uit carbonfiber en Sabelt kuipstoelen met vierpuntsgordel, zoals je die terugvindt in racewagens. De striptease heeft zin: voor een sportwagen zijn de prestaties belangrijk en niet de aankleding. Die moet in de eerste plaats functioneel en liefst zo licht mogelijk zijn. Elke kilo extra kost extra vermogen, om die reden is ook de achterbank achterwege gelaten. Vandaar dus Biposto. De striptease loont: de 695 Biposto weegt 997 kg en dat resulteert - in combinatie met zijn 190 pk sterke 1.4 turbomotor - in een opmerkelijke gewicht/vermogensverhouding van 5,5 kg/pk. De eerste aanblik van 's werelds kleinste supercar in decent matgrijs valt mee: brede wielkastranden, dikke intercooler in de voorbumper, geperforeerde Brembo-remschijven, twee imposante Akrapovic-uitlaatpijpen, 18" OZ-wielen en indrukwekkende 215/35 Pirelli's. De 695 Biposto wordt aangedreven door een 1.4 T-Jet turbomotor, 190 pk sterk en 230 km/u snel. Van 0 tot 100 km/u spurt hij in net geen 6 seconden. De 'dong-ring' versnellingsbak is een feest. In ruil voor 10.000 euro extra krijg je een transmissie die regelrecht uit de racerij komt en waarmee je sequentieel kunt schakelen. Enkel voor het inleggen van de eerste versnelling moet je koppelen, daarna ram je de pook knalhard in de volgende versnelling. De metaal-op-metaalgeluiden zijn gratis én uitermate opwindend. Zoals elke daaropvolgende rit. En daarin schuilt een levensgroot gevaar. De 695 rijdt zo verduiveld snel, en gedraagt zich door zijn korte wielbasis zo onvoorspelbaar, dat je over een geoefende hand moet beschikken om hem altijd en overal in bedwang te kunnen houden. Dit is geen katje om zonder racehandschoenen aan te pakken! Je zou hem kunnen vergelijken met de Alfa 4C, maar die vergelijking gaat niet op. De 4C is een Alfa Romeo en dat klinkt nog een stuk bekender in de oren dan Abarth. Bovendien rijdt de 4C in een andere liga dan de 695 Biposto, is hij zo'n 20.000 euro duurder én bezit Alfa nog meer adelbrieven. 124 Spider Abarth Zoals gezegd breidt het Abarth-gamma na de zomer uit met de 124 Spider Abarth, een afgeleid model van de Mazda MX5 maar mét de 1.4 turbomotor van de 595 Elaborabile. Fiat-baas Marchionne heeft er goed aan gedaan om de sierlijke roadster uit te rusten met een krachtige motor, een hommage aan het levenswerk van een Oostenrijkse automekanieker die als Italiaan autosportgeschiedenis heeft geschreven. En daar uiteindelijk ook fortuin mee heeft gemaakt. Saluti Carlo!