Lichtprikkels zouden het gedrag van apen kunnen sturen

31/08/12 om 12:33 - Bijgewerkt om 12:33

Lichtprikkels zouden via hersencellen het gedrag van apen kunnen sturen.

Lichtprikkels zouden het gedrag van apen kunnen sturen

Sommige experimenten hebben iets sciencefictionachtigs. Neurofysioloog Wim Vanduffel van de KU Leuven en zijn collega's planten een gen uit microben dat lichtgevoelige eiwitten produceert, in de hersencellen van apen. Die laten ze vervolgens mentale oefeningen maken. De lichtgevoelige eiwitten verhogen de activiteit van de hersencellen als er een lichtstraal op valt.

Zo zijn de behandelde apen in staat een mentale proef op de computer sneller uit te voeren als ze licht op (of in) hun hoofd krijgen dan in normale omstandigheden. De resultaten van het werk verschenen in het vakblad Current Biology. In de New Scientist lichtte Vanduffel al een tipje van de sluier van het vervolg op: hoe complexer de taak die een aap moet uitoefenen, hoe significanter het effect van licht.

Het is de allereerste keer dat bij apen wordt aangetoond dat een netwerk van hersencellen reageert op lichtprikkels. De hoop is dat zo'n 'optogenetische' ingreep op termijn zal leiden tot betere behandelingen voor epilepsie of de ziekte van Parkinson. Het zou onder meer mogelijk moeten worden om veel specifieker bepaalde groepen hersencellen aan te pakken dan nu het geval is. (DD)

Onze partners