Al zo lang als er wetenschappers zijn, kijken ze naar de menselijke hersenen - maar die geven hun geheimen niet gemakkelijk prijs. Psycholoog Tom Verguts van de Universiteit Gent beschrijft met zijn collega's in Proceedings of the National Academy of Sciences de func...

Al zo lang als er wetenschappers zijn, kijken ze naar de menselijke hersenen - maar die geven hun geheimen niet gemakkelijk prijs. Psycholoog Tom Verguts van de Universiteit Gent beschrijft met zijn collega's in Proceedings of the National Academy of Sciences de functie van een hersenzone waarover nog niet veel geweten was: de middelste cingulate cortex (MCC). Die zone komt tussenbeide bij de meeste complexe taken die we uitvoeren, zoals huiswerk maken of een budget beheren. De MCC blijkt noodzakelijk om de volgorde te regelen waarin we taken moeten uitvoeren om een bruikbaar resultaat te verkrijgen. Hij voorkomt ook dat mensen afgeleid worden, waardoor ze de draad kwijt raken. Dat inzicht is belangrijk, want een sputterende MCC kan leiden bijvoorbeeld depressie, ADHD en de ziekte van Parkinson. Hersenonderzoeker Patrik Verstreken van de Leuvense tak aan het Vlaams Instituut voor Biotechnologie buigt zich met zijn collega's over de ziekte van Parkinson. Ze gebruiken daarvoor fruitvliegjes en culturen van menselijke stamcellen. In het vakblad Neuron beschrijven ze waarom mensen met een erfelijke vorm van parkinson zoveel last van slaapritmestoornissen hebben. Die kunnen zich al manifesteren tien jaar voor de ziekte uitbreekt, doordat een een specifiek type hersencellen, dat onze slaappatronen regelt, verstoord raakt.