De meeste mensen kennen drie toestanden van de materie: vast, vloeibaar en gasvormig. Maar er is een vierde toestand: plasma. Dat is een variant van een gas, die ontstaat wanneer gasmoleculen genoeg energie krijgen om te splitsen in geladen deeltjes. In de natuur is plasma een veel voorkomend verschijnsel. De zo...

De meeste mensen kennen drie toestanden van de materie: vast, vloeibaar en gasvormig. Maar er is een vierde toestand: plasma. Dat is een variant van een gas, die ontstaat wanneer gasmoleculen genoeg energie krijgen om te splitsen in geladen deeltjes. In de natuur is plasma een veel voorkomend verschijnsel. De zon is plasma, evenals de bliksem en het noorderlicht. De mens zou de mens niet zijn als hij niet zou trachten iets nuttigs te doen met plasma. Er is al de plasmatelevisie met zijn vlijmscherpe beeld, en veel computerchips worden vandaag vervaardigd met plasma's. Scheikundige Annemie Bogaerts van de Universiteit Antwerpen en haar collega's proberen plasma's te gebruiken voor de omzetting van het broeikasgas CO2 in iets wat minder problemen geeft. Ze stellen het CO2 in een reactor bloot aan een rist piepkleine bliksemschichten. De resultaten van het werk verschenen in Chemical Society Reviews. Het bewerkte CO2 kan verwerkt worden tot allerlei nuttige stoffen, zoals methanol, mierenzuur en propaan. Het geeft een dubbele winst inzake de strijd tegen de klimaatopwarming, want door de recyclage van CO2 hoeven er in industriële processen minder nieuwe fossiele brandstoffen te worden ingezet. Eerder hadden Bogaerts en haar collega's in ChemSusChem aangetoond dat plasma's stikstof uit de lucht kunnen halen en omzetten in bouwsteentjes voor meststoffen. Stikstof is een molecule met sterke verbindingen, waardoor ze moeilijk te bewerken is. Plasma slaagt erin die verbindingen zo te verzwakken dat er wel interactie met andere stoffen mogelijk is.