Roetdeeltjes worden iedere dag in de lucht verspreid, voornamelijk door verbranding van fossiele brandstof zoals diesel. 'We weten dat luchtverontreiniging schadelijk is, en dat roet kankerverwekkend kan zijn', zegt prof. dr. Tim Nawrot. 'Bij zwangerschappen wordt luchtvervuiling gelinkt aan vroeggeboortes en aan een lager geboortegewicht. Met dit onderzoek willen we meer te weten komen over hoe roetdeeltjes precies een rol spelen tijdens de zwangerschap.'

Tijdens het onderzoek werden 28 placenta's onderzocht op roetvervuiling, waarbij werd vastgesteld dat via de placenta ook vervuilende partikels zoals roetdeeltjes naar de foetus kunnen worden overgedragen. 'Voor dit onderzoek gebruikte ik de lasertechniek die ik tijdens mijn doctoraat aan UHasselt ontwikkelde in samenwerking met KU Leuven', legt dr. Hannelore Bové uit. 'Met deze techniek konden we al roetdeeltjes vaststellen in urine en bloedstalen. Nu tonen we aan dat we met deze unieke techniek ook roetdeeltjes kunnen opsporen in weefsels zoals placenta.'

Zo werd bij moeders die tijdens de zwangerschap blootgesteld waren aan een hogere graad van luchtvervuiling ook een hogere concentratie roetdeeltjes vastgesteld, terwijl de concentratie roetdeeltjes in de placenta veel lager lag bij moeders blootgesteld aan een lagere graad van luchtvervuiling.

Verder is opvallend dat de onderzoekers aan de foetale zijde van de placenta een hogere concentratie roetdeeltjes vaststelden dan aan de zijde van de moeder. Dat betekent dat roetdeeltjes zich geleidelijk aan opstapelen aan de kant van de foetus.