Het hoofd van de US Customs and Border Protection (CBP) zei woensdag dat zijn agentschap meer geld moet krijgen voor medische verzorging, na de dood van het achtjarige Guatemalaanse jongetje dat door de VS werd vastgehouden. Kevin McAleenan riep op tot 'een andere aanpak', aangezien de detentiecentra aan de Amerikaanse grenzen decennia geleden voor alleenstaande mannen werden gebouwd, en niet voor kinderen en minderjarigen.

'Onze stations zijn niet gebouwd voor de groep die vandaag oversteekt', zei hij in een interview met zender CBS. 'We hebben een andere aanpak nodig. We hebben hulp nodig van het congres, we moeten medische zorg en geestelijke gezondheidszorg voor kinderen in onze faciliteiten in onze begroting opnemen', zei McAleenan, die de dood van het jongetje 'verschrikkelijk' noemde.

De CPD heeft ook bijkomende medische onderzoeken opgedragen bij alle kinderen die het vasthoudt. Het Guatemalaanse jongetje is al het tweede kind dat stierf in Amerikaans gevangenschap deze maand, nadat eerder een zevenjarig meisje dat ook uit Guatemala afkomstig was omkwam. Bij het jongetje werd maandag een gewone verkoudheid vastgesteld, nadat een grensbewaker had opgemerkt dat het kind 'glanzende ogen' had. Hij stierf om iets voor middernacht. Volgens McAleenan is het al meer dan tien jaar geleden dat een kind overleed in CBP-gevangenschap.

Minister van Binnenlandse Veiligheid Kirstjen Nielsen heeft verklaard dat ze de behandeling van kinderen aan de grens wil verbeteren. Kinderen zullen na hun inreis vroeger en intensiever medisch onderzocht worden, zei Nielsen woensdag. Ze vroeg het ministerie van Defensie ook om medische steun aan de grens. Daarnaast stelde ze bij gesprekken met Mexico voor om migranten in kampen de nodige medische verzorging te geven.

Nielsen riep verder het Amerikaanse Congres op om de nodige begrotingsmiddelen uit te trekken voor de grensbewaking, en om de veiligheid aan de grens te verbeteren. Dat is volgens haar nodig om de toevloed van migranten te verminderen. De minister zei dat ze nog deze week naar de grens zal reizen om zich zelf een beeld te vormen van de gezondheidszorg daar.

Nielsen spreekt van een 'tragedie'. De voorbije maanden zou het aantal gezinnen en onbegeleide kinderen die 'illegaal' de grens met de VS oversteken, toegenomen zijn. Zo steeg ook het aantal dat ziek aankwam in de VS en dat maakt de moeilijke situatie nog moeilijker. De minister zei dat tussen oktober 2017 en september 2018 zes migranten gestorven zijn in gevangenschap in de VS. 'Onder hen waren geen kinderen.'