In 2013 schafte racewonder Lewis Hamilton -intussen viervoudig wereldkampioen- zich een nieuw privévliegtuig aan, een rode Bombardier Challenger 605 met Armani-gordijntje. Prijskaartje: 27 miljoen dollar. Normaal betaal je daar dan meer dan 5 miljoen dollar aan btw op, maar niet als je een slimme constructie opzet in een belastingparadijs. En dat is precies wat het advocatenkantoor Appleby heeft gedaan voor Hamilton, zo blijkt uit de bijna zeven miljoen Paradise Papers die zijn uitgelekt bij dat kantoor.
...

In 2013 schafte racewonder Lewis Hamilton -intussen viervoudig wereldkampioen- zich een nieuw privévliegtuig aan, een rode Bombardier Challenger 605 met Armani-gordijntje. Prijskaartje: 27 miljoen dollar. Normaal betaal je daar dan meer dan 5 miljoen dollar aan btw op, maar niet als je een slimme constructie opzet in een belastingparadijs. En dat is precies wat het advocatenkantoor Appleby heeft gedaan voor Hamilton, zo blijkt uit de bijna zeven miljoen Paradise Papers die zijn uitgelekt bij dat kantoor.Het advocatenkantoor Appleby kreeg voor Hamiltons constructie hulp van de belastingexperts van Ernst & Young. De belastingtruc die ze gebruikten om de miljoenenbelasting aan btw te ontlopen, was om de privéjet te laten registreren op het eiland Man, één van de 30 landen in de wereld die België bestempelt als een belastingparadijs. De registratie verliep via een bedrijfje op het Eiland Man (Stealth IOM Limited), dat de jet huurde van een bedrijf op de Britse Maagdeneilanden (Stealth Aviation Limited). Vervolgens verhuurde het bedrijfje op het Eiland Man het privévliegtuig nog eens door aan een jetoperator in Engeland, TAG Aviation Limited. De belastingtruc bestond erin dat de privéjet van Hamilton amper twee uren voet aan de grond zou moeten zetten op het eiland Man, meer niet. In januari 2013 plande Hamilton dan ook om in zijn nieuwe jet een uitje te maken met zijn vriendin, zangeres Nicole Scherzinger van de popgroep Pussycat Dolls. Dat blijkt uit het geplande reisschema, dat opduikt in het documentenlek. Of de tussenstop in het eiland Man ook daadwerkelijk heeft plaatsgevonden, staat niet in de documenten. Wél dat Hamilton uiteindelijk de 5,2 miljoen dollar aan btw teruggestort kreeg. Hamiltons advocaten zien geen wettelijk probleem in het leasingcontract dat daarmee gemoeid was, zelfs als de piloot daardoor minder btw moest betalen. Ook al heeft Hamilton de jet minstens deels gebruikt voor privédoeleinden. Terwijl Europese regels de btw-terugbetaling verbieden voor persoonlijk gebruik van jets.En de Britse Mercedes-racepiloot blijkt lang niet de enige 'superrijke' die deze belastingtruc via het eiland Man gebruikt. Uit de miljoenen gelekte documenten die in handen zijn gekomen van Süddeutsche Zeitung en die de Duitse krant deelde met het internationaal consortium van onderzoeksjournalisten (ICIJ), blijkt hoe velen, van de kroonprins van Saoedi-Arabië tot Russische oligarchen, exact hetzelfde trucje toegepast hebben.Ze maken gebruik - of misbruik - van de dubbelslachtige verhouding tussen het eiland Man en het Verenigd Koninkrijk. En dat gebeurt nog maar sinds 2007. Voordien had het eiland niet eens een vliegtuigregister, maar nu heeft het één van de grootste vliegtuigregisters ter wereld met zo'n duizend privéjets. Het advocatenkantoor Appleby alleen heeft er al schermvennootschappen opgezet voor zo'n 48 privéjets, met een gemiddelde waarde van 33,9 miljoen dollar. Maar het kantoor gebruikt daarvoor ook nog andere belastingparadijzen zoals de Kaaimaneilanden. Onder andere voor de luxejacht van Microsofts medeoprichter Paul Allen.De regering op het eiland Man vindt dat er geen vuiltje aan de lucht is. Ze meent dat er geen enkel misbruik gemoeid is met de terugbetaling van btw op privéjets die op het eiland zijn geregistreerd. Maar een cijfer spreekt toch tot de verbeelding: alleen al voor 231 jets die op het eiland zijn geregistreerd, loopt de terugbetaling van btw op tot meer dan één miljard dollar. Een groot verlies voor Europese lidstaten waar de jets anders zouden ingevoerd zijn. Geconfronteerd met vragen van het Internationaal Consortium van Onderzoeksjournalisten (ICIJ), kondigde de regering van het eiland Man eind oktober alsnog aan dat er een audit zou komen van haar registratiebusiness voor privéjets. Ook de Amerikaanse president Donald Trump, waarover we met de Paradise Papers afgelopen zondag al onthullingen brachten, heeft al gebruik gemaakt van exotische structuren om zijn privéjet te bezitten. Dat deed Trump dankzij een postbusvennootschap op een ander eiland, Bermuda, die de naam D.J. Aerospace (Bermuda) Limited kreeg, en die op papier eigenaar was van Trumps Boeing 727, tot hij die in 2009 verkocht. Dat verhaal werd eind vorig jaar uitgebracht door The New York Times. Auteurs: Ryan Chittum, Tim Robinson, en Juliette Garside. Cécile Schilis-Gallego en Mike McIntire werkten mee aan dit artikel.