Reuzenhaaientanden, allosaurusskeletten, fossielen van drie meter lang, mineralen en meteoren: de afgelopen jaren is de vraag naar miljoenen jaar oude fossielen gestegen. Net als de prijzen, zo meldt de BBC. Kostte een olifantsvogelei tien jaar geleden nog tussen de 20.000 en de 30.000 pond, dan tel je er vandaag gemakkelijk 100.000 pond voor neer.

Fossielen werden populair dankzij de interesse van bekende acteurs zoals Nicolas Cage, Russell Crowe en Leonardo Di Caprio. De nieuwe Jurassic Park-films gaven de liefde voor dinosaurussen nog een extra zetje.

De hype verontrust wetenschappers. Een deel van de handel gebeurt namelijk illegaal. Zeker op online verkoopssites zoals eBay weten kopers soms niet waar de fossielen vandaan komen. Dieven plunderen zonder veel kennis of kunde opgravingssites en vernietigen daarbij weleens uniek paleontologisch bewijsmateriaal.

Landen zoals China, Mongolië en Brazilië hebben de export van fossielen daarom verboden en proberen illegaal verworven fossielen te recupereren. Ook musea proberen fossielen terug te kopen, maar door de stijgende prijzen hebben ze daarvoor vaak niet genoeg middelen.