Officieel is het plan nog altijd dat het Verenigd Koninkrijk de Europese Unie op 29 maart verlaat. Maar twee jaar nadat premier Theresa May artikel 50 van het Europese Unie-verdrag in werking heeft gesteld, is haar land niet klaar voor de stap. Het akkoord dat May moet Europa over de brexit onderhandelde, werd in januari door het Lagerhuis weggestemd. Om een desastreus vertrek zonder akkoord te vermijden, is de kans reëel dat de brexit wordt uitgesteld. Het twistpunt blijft de Ierse backstop: zowel de Unie als de Ierse Republi...

Officieel is het plan nog altijd dat het Verenigd Koninkrijk de Europese Unie op 29 maart verlaat. Maar twee jaar nadat premier Theresa May artikel 50 van het Europese Unie-verdrag in werking heeft gesteld, is haar land niet klaar voor de stap. Het akkoord dat May moet Europa over de brexit onderhandelde, werd in januari door het Lagerhuis weggestemd. Om een desastreus vertrek zonder akkoord te vermijden, is de kans reëel dat de brexit wordt uitgesteld. Het twistpunt blijft de Ierse backstop: zowel de Unie als de Ierse Republiek willen niet dat er weer een harde grens komt tussen de Ierse Republiek en Noord-Ierland, dat alsnog een deel van het Verenigd Koninkrijk is. Daarvoor zou Noord-Ierland bij de Europese douane-unie moeten blijven, en dat willen de brexiteers niet. May en oppositie- en Labourleider Jeremy Corbyn zijn ondertussen de controle over hun partij kwijt. Er heeft zich in het Lagerhuis uit rangen van zowel Labour als de Tories een nog kleine maar dreigende Independent Group gevormd, die een tweede referendum over de brexit wil: laat de mensen nog een keer stemmen, nu ze veel beter weten wat een brexit betekent. De groep spreekt leden van het sukkelende Labour aan en zeker ook een jong, stedelijk publiek. In die mate dat Corbyn een tweede referendum nu zelf ook - verrassend - niet langer uitsluit. De Conservatieven van hun kant zijn nog nauwelijks meer dan een kluwen van ruziemakende clans. Superbrexiteer en voormalig buitenlandminister Boris Johnson dreigde vorig weekend bij een tweede referendum met een soort burgeroorlog. Hij noemde Europese leiders 'smeerlappen', die je niet buiten de deur krijgt. Het Lagerhuis stemt volgende week opnieuw over de Europese deal van May. Veel is er sinds januari niet veranderd. De Europese onderhandelaars willen de Britten wel bijkomend schriftelijk verzekeren dat de backstop echt tijdelijk is, maar dat zal niet volstaan om een meerderheid in het Lagerhuis over de streep te trekken. Aangezien een meerderheid ook geen brexit zonder deal wil, zal May Brussel wellicht om een kort uitstel vragen. Als dat een oplossing dichterbij brengt, is de Unie daar niet tegen. Het nadeel daarvan is zeker dat uitstel de onzekerheid verlengt die op de economie drukt. May hoopte dat het Lagerhuis milder zou oordelen naarmate de kans op een brexit zonder akkoord dichterbij kwam. Maar met het vooruitzicht op uitstel is de sense of urgency ineens niet meer zo groot. Er wordt nu gegokt op een brexit op 30 juni. Als het later wordt, moet het Verenigd Koninkrijk zowaar ook nog Europese verkiezingen organiseren.