Rondslingerende onderbroeken, urenlange telefoons, opdringerige (schoon)ouders en luidruchtige (stief)kinderen. Nu de vakantie voorbij is en de dagelijkse sleur opnieuw toeslaat, komen ook de echtelijke ruzies weer op gang. Iedereen kent de bijbehorende huis-tuin-en-keukenadviezen: haal geen oude koeien uit de sloot, speel niet op de man maar op de bal, luister écht naar elkaar en zet je hakken niet in het zand. Of nog zo'n dooddoener: praten, praten, praten. Anders blijf je toch maar met de frustraties zitten.
...

Rondslingerende onderbroeken, urenlange telefoons, opdringerige (schoon)ouders en luidruchtige (stief)kinderen. Nu de vakantie voorbij is en de dagelijkse sleur opnieuw toeslaat, komen ook de echtelijke ruzies weer op gang. Iedereen kent de bijbehorende huis-tuin-en-keukenadviezen: haal geen oude koeien uit de sloot, speel niet op de man maar op de bal, luister écht naar elkaar en zet je hakken niet in het zand. Of nog zo'n dooddoener: praten, praten, praten. Anders blijf je toch maar met de frustraties zitten. Dat laatste is alvast een misverstand, zegt psychologieprofessor Ann Buysse (UGent). 'Uit onderzoek blijkt dat koppels die amper of nooit over hun gevoelens praten, even gelukkig kunnen zijn als koppels die dat constant doen. Het is vooral belangrijk om de verhouding tussen positieve en negatieve communicatie gezond te houden: voor elke 'eenheid' negatieve communicatie, moeten er vijf positieve zijn.' Voor elke keer dat u uw partner manipuleert, negeert, afwijst of verwijten maakt, moet u dus vijf complimentjes geven, compromissen sluiten, grapjes maken of onderhandelen. 'Hoe vaak koppels ruzie maken, zegt niets over hun relatie. Zolang er ook genoeg liefdevolle momenten zijn. Passionele koppels - met verhitte ruzies en intense liefde - kunnen dus even gelukkig zijn als vermijdende koppels, die weinig intimiteit maar ook weinig conflicten kennen.' Buysse weet intussen heel goed hoe er in de Vlaamse huiskamers wordt geruzied. Voor haar onderzoek nodigde ze honderden koppels uit om, voor een camera, in conflict te gaan. Het thema mochten ze zelf kiezen, maar ze moesten wel proberen om hun conflict op te lossen. Gemiddeld duurde dat een halfuur. En de meeste mensen vergaten snel dat er pottenkijkers waren. 'Er zijn drie grote soorten conflicten. Ten eerste, de banale dingen: niet opruimen, te laat thuiskomen, altijd beslissen welke tv-zender er opstaat... Er zijn ook ruzies over diepere relatiethema's: jaloezie, liefde, aandacht, geborgenheid. Meestal beginnen die met iets banaals, maar dan blijkt er meer achter te zitten. En ten slotte zijn er de ruzies waarbij er op de man of de vrouw gespeeld wordt. Die zijn meestal een teken aan de wand: als geliefden zich echt aan elkaar beginnen te ergeren, is de relatie vaak op sterven na dood.' De vraag is: moet je zulke ergernissen altijd uitpraten, of is het beter om conflicten te vermijden? 'Het gangbare idee is dat conflicten beter uitgepraat kunnen worden, omdat ze anders onderhuids blijven broeden', betoogt Buysse. 'Maar dat hoeft niet altijd zo te zijn. Beide strategieën zijn evenwaardig. In bepaalde gevallen is spreken echt zilver, en zwijgen goud. (glimlacht) Het belangrijkste is dat je binnen je relatie op één lijn staat. Als de ene alles wil uitpraten en de andere liever conflicten vermijdt, kom je in de problemen. Want dan versterk je elkaars gedrag alleen maar. En omgekeerd. Dat is de 'zagen-zwijgensequens', waar beide partners uiteindelijk ongelukkig van worden.' Opvallend: uit Buysses onderzoek blijkt dat vrouwen vaker uitpraten - of zagen, zo u wilt - en mannen vaker conflicten vermijden. 'Ik wil die sekseverschillen zeker niet uitvergroten, maar voor veel koppels zal het toch herkenbaar zijn: mannen en vrouwen hebben doorgaans andere strategieën om met conflicten om te gaan. Dat valt ook wel logisch te verklaren: er zijn zowel biologische als sociologische oorzaken. Vrouwen worden langzamer kwaad, en blijven altijd in staat om te praten. Terwijl mannen ineens uitbarsten, wat ze dan ook liever willen vermijden.' Bovendien worden de verschillende strategieën er al tijdens de opvoeding ingepompt. 'Tegen een jongen zeggen mensen sneller: ga maar wat buiten lopen om af te koelen. Terwijl meisjes worden aangemoedigd om alles te vertellen en eens goed uit te huilen.' En wat is dé sleutel tot succes? 'Empathie', zegt Buysse. 'Probeer je in te leven in de gevoelens van de ander en laat elkaar af en toe winnen. Elk koppel heeft bepaalde terreinen waarop de man graag wil winnen - een clichévoorbeeld: uitgaan met vrienden - en zaken die voor de vrouw belangrijker zijn - het huishouden en de kinderen, om nog maar eens een cliché boven te halen. Als de ene een prater is, en de andere een zwijger: zoek dan een evenwicht.'DOOR STEFANIE VAN DEN BROECK, ILLUSTRATIE BART SCHOOFS'Hoe vaak koppels ruzie maken, zegt niets over hun relatie.'