De nieuwe oogst aan cabrio's is rijk, en dat hebben we uitsluitend te danken aan de toegenomen concurrentiestrijd tussen de automerken. Ze gunnen elkaar niets, en zeker niet de suprematie in een segment. Cabrio's zijn er altijd geweest, maar ze behoorden lang tot het exclusieve werkterrein van een handvol merken. Enkele grote namen, maar ook zeer kleine Engelse constructeurs. Zij werkten een paar ca- brio's per week af, kunstig handwerk, maar onbetaalbaar, onbetrouwbaar en lastig in het onderhoud.
...

De nieuwe oogst aan cabrio's is rijk, en dat hebben we uitsluitend te danken aan de toegenomen concurrentiestrijd tussen de automerken. Ze gunnen elkaar niets, en zeker niet de suprematie in een segment. Cabrio's zijn er altijd geweest, maar ze behoorden lang tot het exclusieve werkterrein van een handvol merken. Enkele grote namen, maar ook zeer kleine Engelse constructeurs. Zij werkten een paar ca- brio's per week af, kunstig handwerk, maar onbetaalbaar, onbetrouwbaar en lastig in het onderhoud. Uiteraard was Mercedes Benz een van de eerste constructeurs in deze nichemarkt. Het Duitse premiummerk effende begin vorige eeuw het pad. In 1903 presenteerde Mercedes de Simplex Touring Car en de Simplex Phaeton, modellen die geschiedenis hebben geschreven als de voorlopers van de moderne cabrio. In Frankrijk vervulde Peugeot die voortrekkersrol. Het was ook Peugeot dat in de jaren dertig al een stalen vouwdak introduceerde op de 401 Eclipse. Het is onbegrijpelijk dat Peugeot de eer liet aan de Mercedes SLK om het stalen vouwdak een tweede keer uit te vinden driekwart eeuw later. Inmiddels stelde de Franse constructeur orde op zaken: de Peugeot 207 CC prijkt onbedreigd op de eerste plaats op de lijst van meest verkochte cabrio's. Vooral bij vrouwen valt hij in de smaak, en zij zijn de grote cabriofans. Ook de Renault Mégane CC scoort goed en eindigde vorig jaar op een eervolle derde plaats. Het zijn dan ook de Franse merken die de doorbraak van de coupécabriolet hebben geforceerd, met betaalbare en bedrijfszekere modellen voor een ruimer publiek en een uitstekende diesel onder de motorkap. Een coupécabriolet is bestand tegen alle weertypen en is daarmee een auto voor alle seizoenen. In de winter rijd je in een coupé, in de zomer in een cabriolet, en de meeste modellen laten je toe al rijdend van het ene seizoen naar het andere te switchen. Een tijdlang werd de markt beheerst door twee merken: Peugeot en Renault. Nu moeten ze alle grote merken in dit segment dulden, behalve Hyundai, Kia, Seat en Skoda. Emotioneel design is voor cabrio's van levensbelang. Cabrio's doen mensen dromen en maken sterke emoties los. Wie niet in de smaak valt, grijpt naast de prijzen. Maar schoonheid is subjectief. Cabrio's met een stoffen vouwdak worden unaniem erkend als een toonbeeld van elegantie. Vanaf de Alfa Romeo Spider, de Aston Martin roadster, de Audi TT roadster, BMW 1 cabrio, de Honda S 2000, de Mazda MX5, de Opel GT en Porsche 911 cabrio tot de VW Beetle cabrio en de Wiesmann roadster. Modellen als de Aston Martin DB9 Volante, de Bentley Azure, de Jaguar XK cabrio of de Saab 9-3 cabrio zijn zo zuiver van lijn en verleidelijk elegant dat zij een plaats verdienen in een museum van schone kunsten. Een stoffen vouwdak is compact, weegt weinig, vouwt snel open en dicht, kost minder dan een hardtop en het benadert beter dat openairgevoel dat elke cabriorijder opzoekt. Maar het is onderhevig aan slijtage en nodigt uit tot vandalisme. Regenland Engeland is het koninkrijk van de cabrio, de echte diehards leven hier. Zij schuwen koude noch wind, en gooien het dak open bij de eerste zonnestraal. Een stoffen vouwdak vertoont na verloop van tijd scheuren en lekken, maar voor een echte Engelsman is alles beter dan zo'n zwaar stalen vouwdak. En het moet gezegd: een coupécabriolet valt zelden in de prijzen bij een schoonheidswedstrijd. De eerste modellen hadden een lelijke, dikke kont, om plaats te kunnen bieden aan de plompe dakconstructie: de Lexus SC 430, de Mitsubishi Colt CZC, de Nissan Micra CC. Het valt op dat dit allemaal Japanse auto's zijn, of is dit toeval. Zeker is dat de constructeurs ervan niet te rade zijn gegaan bij Italiaanse designers, die over de beste referenties en de meeste ervaring beschikken. Bertone en Pininfarina leveren niet alleen het ontwerp maar ook de kant-en-klare auto af, zoals de Volvo C70. Maar zij gaan, net als hun Duitse collega Karmann, geen zonnige toekomst tegemoet. De Europese automerken nemen hoe langer hoe meer het potlood in eigen hand en besteden ook de productie niet langer uit aan derden. Zij willen meer impact hebben op het ontwerp en meer controle uitoefenen op de kwaliteit van hun producten. Plots krijgen de eigen designers wel die vloeiende lijn op papier, die van de BMW 3 cabrio, de Ford Focus CC, de Opel Astra Twin Top en de VW Eos sierlijke verschijningen maken, ondanks het stalen vouwdak. Niets kan echter verhinderen dat de coupécabriolet ongeschikt blijft als gezinswagen: de koffer is te klein en het beladen ervan zorgt voor problemen. Bovendien betekent het stalen vouwdak extra gewicht en extra verbruik. Zowel de cabriolet met stoffen als die met stalen vouwdak heeft voor- en nadelen, maar de coupécabriolet kent zo'n overweldigend succes dat de enige conclusie kan zijn dat de stalen variant het pleit heeft gewonnen. Gelukkig houdt een aantal merken hardnekkig vast aan de stoffen variant, met Audi op kop. U.V.