In de aanloop naar het nieuwe schooljaar blijft het aantal besmettingen met het coronavirus in België stijgen. Hoogleraar Petra Schelstraete (UGent), pediatrisch infectioloog en lid van de pediatrische taskforce voor covid-19, roept op om de scholen wel degelijk te openen. 'Met een heruitgave van de lockdown dreigt een hele generatie kinderen en jongeren verloren te gaan.'
...

In de aanloop naar het nieuwe schooljaar blijft het aantal besmettingen met het coronavirus in België stijgen. Hoogleraar Petra Schelstraete (UGent), pediatrisch infectioloog en lid van de pediatrische taskforce voor covid-19, roept op om de scholen wel degelijk te openen. 'Met een heruitgave van de lockdown dreigt een hele generatie kinderen en jongeren verloren te gaan.' Wat weten we nu zéker over de relatie tussen kinderen en corona? Petra Schelstraete:We kunnen met zekerheid zeggen dat kinderen minder ziek worden van covid-19. Uit grootschalige contactonderzoeken weten we dat ze het coronavirus minder ter hoogte van de neus- en keelholte dragen, en dat ze bij dicht contact met besmette personen ook minder snel besmet raken. Betekent dat ook dat kinderen minder snel anderen besmetten? Schelstraete: In het begin van de eerste golf zei epidemioloog Pierre Van Damme (UAntwerpen) dat kinderen níét de motor zijn van de pandemie. Die stelling staat, met enkele nuances, nog altijd als een huis. Er zijn heel wat aanwijzingen dat kinderen gemiddeld een stuk minder besmettelijk zijn voor anderen. Welke impact hebben de zomerkampen? Schelstraete: Die in juli hebben nauwelijks problemen opgeleverd. Slechts 0,2 procent van de 13.000 kampen moest vroegtijdig worden stilgelegd. Het bleef in driekwart van de gevallen bij slechts één besmetting, wat er opnieuw op wijst dat de besmetting onder kinderen beperkt is. Kampen vinden doorgaans buiten plaats, lessen binnen. Wordt het risico op besmetting daardoor niet groter? Schelstraete: Onderzoek wijst erop dat kinderen het virus nauwelijks verder verspreiden in scholen, al ligt de overdracht doorgaans hoger bij kinderen in de oudere leeftijdsgroepen. Het huidige scenario gaat ervan uit dat het kleuteronderwijs en de lagere scholen het nieuwe schooljaar normaal kunnen aanvatten, zélfs bij code oranje of rood. Wat met het middelbaar? Schelstraete: Die jongeren dreigen helaas het kind van de rekening te worden. Maandenlang hebben ze hun vrienden minder kunnen zien, hobby's moeilijker kunnen uitoefenen en mochten ze niet meer naar school. Zelfs als de schoolpoorten in september maar gedeeltelijk opengaan, dreigt een regelrecht drama. De maatregelen tijdens de lockdown waren onvoldoende uitgebalanceerd. Daardoor liepen er meer meldingen binnen van agressie, seksueel misbruik, kinderen met gedragsveranderingen enzovoorts. Uit ettelijke studies blijkt ook dat het bijzonder moeilijk wordt om de educatieve achterstand nog op te halen. We beseffen niet genoeg dat we onze jongeren de afgelopen maanden erg onheus hebben behandeld. U vindt dat de middelbare scholen ondanks het coronarisico open moeten blijven? Schelstraete: Inderdaad. Momenteel is het plan dat de scholen bij code geel vier van de vijf dagen open zullen zijn. Voor mij is dat het absolute minimum. Leerkrachten maken zich zorgen over hun eigen gezondheid. Schelstraete: Begrijpelijk. We zullen hen zo goed mogelijk uitleggen dat de schoolcontext vanuit epidemiologisch opzicht niet zó gevaarlijk is. Bovendien benadrukken we dat het uiterst belangrijk blijft om de afstands- en hygiëneregels tegenover oudere kinderen en elkaar te respecteren.