Een van Villanella's belangrijkste projecten is de regionale wedstrijd voor jongeren van 13-19 jaar, de Kunstbende. In de Scandinavische landen bestaat zo'n initiatief al langer en dingen duizenden jongeren met hun theater-, dans-, muziek- of beeldende producten naar een finaleplaats.
...

Een van Villanella's belangrijkste projecten is de regionale wedstrijd voor jongeren van 13-19 jaar, de Kunstbende. In de Scandinavische landen bestaat zo'n initiatief al langer en dingen duizenden jongeren met hun theater-, dans-, muziek- of beeldende producten naar een finaleplaats. De finale van de derde Vlaamse editie vindt nu zaterdag 27 april plaats in Brugge. Talrijke voorrondes en workshops zijn daar in de provincies en het Hoofdstedelijk Gewest aan voorafgegaan. De Kunstbende kon hier ontstaan met de steun van de provincies en de Commissie van de Vlaamse Gemeenschap. Net nu de wedstrijd de kinderschoenen ontgroeid is, willen de provincies de geldkraan dichtdraaien. 'Een spijtige zaak' vinden Amelie Aernaudts en Jasper Warlop, die de wedstrijd cöordineren. Amelie Aernaudts: 'Wanneer jongeren zich inschrijven voor deelname, hebben ze meestal niet door dat het opzet gelinkt is aan Villanella. Pas achteraf valt die frank. Sommigen geraken zo enthousiast, dat ze later ook gaan vrijwilligen op De Nachten. Ondertussen hebben we ook al een kleine honderd Kunstbende-ambassadeurs, die heel actief kandidaten gaan werven. De deelnemers, die vooral het podium op willen om te tonen wat ze gemaakt hebben, zijn dikwijls verwonderd over de mogelijkheden die ze krijgen om hun ding te maken. Ze vragen zich af wie het allemaal betaalt. En ze gaan dat rondbazuinen.' Jasper Warlop: 'Ja, we krijgen veel complimenten van jongeren. De winnaars belanden vaak in de jury. Let wel: Villanella treedt niet op als manager van die winnaars. Die vinden zelf wel hun weg. Sommigen onder hen zijn echte freaks en stampen zelfs een speels-educatief kunstencentrum of een festivalletje uit de grond.' Marc Verstappen: 'De Kunstbende is ontstaan vanuit de idee: maak eens een festivaldag speciaal voor jongeren. Het is een simpele wedstrijdformule, die in de timing van voorrondes en workshops de structuur van een schooljaar volgt. En het werkt. Via de Kunstbende zien we bovendien ook duidelijk de blinde vlekken in steden en provincies als het op kunst en cultuur aankomt. Terwijl jongeren toch de toekomst zijn en zij zelf ? getuige daarvan 70 procent van de inzendingen voor de ideeëncampagne De Gouden Kans ? kunst en cultuur heel belangrijk vinden.' Voor de Kunstbende werken jullie bewust niet samen met scholen en leraars? Warlop: 'Villanella wil jongeren liever individueel aanspreken. Het is totaal anders als een leerling naar zijn leerkracht stapt met het initiatief om iets te maken. De Kunstbende kan alle kanten uit, misschien straks in de richting van sport of politiek. Al die individuele invalshoekjes willen we aan bod laten komen. Als iemand gekleurde wafels wil bakken, moet dat kunnen.' Verstappen: 'Iets als de Kunstbende heeft veel potentieel. Van die jongeren kan je kritische kijkers, kunstkenners maken. Kunst is net: alles op de helling zetten, alles ontregelen. Op die manier willen wij wél in scholen aanwezig zijn.' Aernaudts: 'De Kunstbende leert ons ook heel veel over jongerencultuur. En het laat jongeren openbloeien. We hebben hier al verlegen mensen totaal zien veranderen. Anderen twijfelen nog over een studie in de artistieke richting en kunnen door de Kunstbende een voorzetje krijgen.' Verstappen: 'Zonder dat de Kunstbende een talentenbank wil zijn. En we geven die gasten ook shotten.'