Ongeveer een dag voor de inauguratie van de nieuwe Boliviaanse president Evo Morales en exact zes jaar na het uitbreken van de gewelddadige opstand tegen de privatisering van de watervoorziening in het Boliviaanse Cochabamba, hebben de protesterende, gewone (lees: arme) Bolivianen hun strijd gewonnen. Bechtel, een Amerikaanse multinational gespecialiseerd in nutsvoorzieningen en infrastructuur, maakte eind vorige week bekend dat het zich terugtrekt uit het ambitieuze waterproject. De Amerikaanse gigant - die bi...

Ongeveer een dag voor de inauguratie van de nieuwe Boliviaanse president Evo Morales en exact zes jaar na het uitbreken van de gewelddadige opstand tegen de privatisering van de watervoorziening in het Boliviaanse Cochabamba, hebben de protesterende, gewone (lees: arme) Bolivianen hun strijd gewonnen. Bechtel, een Amerikaanse multinational gespecialiseerd in nutsvoorzieningen en infrastructuur, maakte eind vorige week bekend dat het zich terugtrekt uit het ambitieuze waterproject. De Amerikaanse gigant - die bijvoorbeeld ook de grootste contracten voor de wederopbouw van Irak binnenhaalde en daarvoor te veel zou factureren - trekt bovendien de schadeclaim van 50 miljoen dollar tegen Cochabamba officieel in. 'Een van de grootste en machtigste bedrijven ter wereld is verslagen door een leger van bezorgde burgers' meldt Jim Shultz, directeur van de ngo The Democracy Center, juichend vanuit Bolivia. 'Dit is een precedent met mondiale implicaties.'In januari 2000 werden de inwoners van Cochabamba voor een voldongen feit gesteld: het mysterieuze privébedrijf Aguas del Tunari (een dochter van Bechtel) had de controle over hun watervoorziening overgenomen. De privatisering gebeurde op voorspraak van de Wereldbank. De inwoners van de stad ontdekten de privatisering simpelweg omdat Bechtel samen met de Spaanse financier Abengoa plots de waterfactuur verhoogde met vijftig procent of meer, wat de meeste straatarme inwoners niet konden betalen. De overheid nam het op voor Bechtel en weigerde het contract te herzien of te verbreken. Het leger werd ingezet om het verzet van de woedende Bolivianen te breken. Tevergeefs: in april moest Bechtel zich terugtrekken. Bechtel en Abengoa claimden 50 miljoen dollar schadevergoeding bij de handelsrechtbank van de Wereldbank (International Centre for Settlement of Investment Disputes, ICSID). The Democracy Center begon een wereldwijde campagne tegen Bechtel en honderden organisaties bezwoeren de Wereldbank de 'juridische procedure' transparant te laten verlopen. Bechtels ceo Riley Bechtel wilde tot een schikking komen omdat de zaak het imago van zijn bedrijf te veel schaadde. Met twee symbolische munten van één boliviano (dertig dollarcent) droop Bechtel eind vorige week definitief af. Het is wel heel toevallig dat dit gebeurde een dag voor de inhuldiging van Evo Morales als nieuwe president, de indiaan en voormalige cocaboer die zich een fel tegenstander toonde van neoliberalistische privatiseringsdrift. De vraag is nu of de overheid wél de watervoorziening kan garanderen, zonder al te veel lekkages... H.v.S.