Een journalist van nieuwssite The Daily Beast maakte begin deze maand al gewag van bebaarde, westerse militairen die hij in gepantserde Toyota's in het zuiden van Irak voorbij zag rijden, hun uniforms ontdaan van herkenbare insignes. Het waren Amerikanen, special forces, weet hij vrijwel zeker. NBC News-correspondent Richard Engel vertelde over Amerikaanse militairen die hij in Koerdistan tegenkwam en die nu al diep geïntegreerd zouden zijn in lokale troepenmachten. Dat deed hij luttele momenten nadat de Amerikaanse president Barack Obama ha...

Een journalist van nieuwssite The Daily Beast maakte begin deze maand al gewag van bebaarde, westerse militairen die hij in gepantserde Toyota's in het zuiden van Irak voorbij zag rijden, hun uniforms ontdaan van herkenbare insignes. Het waren Amerikanen, special forces, weet hij vrijwel zeker. NBC News-correspondent Richard Engel vertelde over Amerikaanse militairen die hij in Koerdistan tegenkwam en die nu al diep geïntegreerd zouden zijn in lokale troepenmachten. Dat deed hij luttele momenten nadat de Amerikaanse president Barack Obama had aangekondigd de Islamitische Staat (IS) door luchtaanvallen te vernietigen. Hij benadrukte dat Amerikaanse gevechtseenheden geen voet zouden zetten op Iraakse bodem. Hoewel het Pentagon de aanwezigheid van gevechtseenheden in Irak niet wil bevestigen, zal het Michael Hayden, oud-directeur van de inlichtingendiensten CIA en NSA, niet verbazen mochten de berichten kloppen. Zonder de inzet van Amerikaanse grondtroepen zijn de grootscheepse luchtaanvallen zinloos, zegt de voormalige luchtmachtgeneraal. Ook andere militaire analisten benadrukken dat grondtroepen nodig zijn om IS-strijders in Iraakse steden als Mosul, Fallujah en Ramadi te verdrijven. Louter luchtaanvallen zullen ook vragen oproepen over de vastberadenheid van Obama, zegt Hayden. 'Alleen luchtaanvallen is als casual sex: het lijkt bevredigend, maar van echt engagement is amper sprake. Alleen de luchtmacht inzetten klinkt misschien goed in de oren van het Amerikaanse publiek, dat liever geen oorlog meer heeft. Maar onze bondgenoten in Irak en Syrië denken daar anders over en vinden de Amerikaanse betrokkenheid te beperkt. En dat is voor onze vijanden juist weer bemoedigend. Vandaar dat de generaals van het centrale commando al meermaals om gevechtseenheden op de grond hebben gevraagd. Het Witte Huis wil dat niet.' Dat wil niet zeggen dat niet gewerkt wordt aan scenario's voor een Amerikaanse oorlog die zich deels op de grond zal voltrekken. In de VS trainen naar schatting 2500 manschappen op korte, gerichte aanvallen in vijandig gebied en op de repatriëring van piloten van neergestorte jachtvliegtuigen. Volgens Hayden zal die rol evolueren naar het doden of gevangennemen van IS-strijders. 'Er zijn nu al 1500 Amerikaanse soldaten in Irak. Boots on the ground, om precies te zijn. Er zal een natuurlijk proces optreden, namelijk dat hoe langer je daar bent, hoe meer je doordringt in de lagere echelons van de geallieerde troepen. Ik denk dat het onvermijdelijk is. Aan het eind van het jaar zullen we het hebben over minstens 5000 geïntegreerde Amerikaanse manschappen in Irak.' Stijn Hustinx'Alleen luchtaanvallen is als casual sex. Het lijkt bevredigend, maar van echt engagement is amper sprake.'