Dertig jaar geleden verhuisde de Vlaamse Pattie Maes naar de VS om er aan het befaamde Massachusetts Institute of Technology (MIT) artificiële intelligentie te onderzoeken. Vandaag is ze er hoogleraar Ambient Intelligence en geldt ze als een wereldautoriteit in haar vakgebied.
...

Dertig jaar geleden verhuisde de Vlaamse Pattie Maes naar de VS om er aan het befaamde Massachusetts Institute of Technology (MIT) artificiële intelligentie te onderzoeken. Vandaag is ze er hoogleraar Ambient Intelligence en geldt ze als een wereldautoriteit in haar vakgebied. 'De computerwetenschappen hebben een grote feministische golf nodig', stelt computerwetenschapper Pattie Maes. 'Meisjes en vrouwen denken meer na over de invloed van de digitalisering op onze relaties en ons leven. Mannen zijn vooral geïnteresseerd in de technologie en de gadgets. Voor onze toekomst zou het dus heel goed zijn als meer meisjes informatica studeren.' Pattie Maes staat aan het hoofd van de Fluid Interfaces Group van het MIT Media Lab, waar wordt gewerkt aan een nieuwe, andere relatie tussen mens en smartphone, laptop of tablet. 'We willen onze slimme digitale toestellen nóg slimmer maken zodat we ermee kunnen communiceren alsof het goede vrienden zijn. We werken aan apparaten die rekening houden met de interesses van de gebruikers, die weten wat hun doelstellingen in het leven zijn en wat ze willen veranderen.' De smartphone wordt dus een smartcoach? Pattie Maes: Exact. Elke smartcoach zal perfect afgestemd zijn op zijn individuele gebruiker. Want misschien heb ik een coach nodig die mij helpt me te concentreren, terwijl jij verlangt naar een coach die je van een slechte gewoonte afhelpt. Stel: je wilt vermageren. Via een app begeleidt je smartcoach je zachtjes sturend in de supermarkt bij de aankoop van de juiste producten. Als dat niet lukt, zal hij je met emotionele boodschappen tot verstandig winkelen proberen aan te zetten. Iedereen heeft wel iets waaraan hij of zij wil werken, of gedrag dat hij of zij wil veranderen. Vandaag kopen we een zelfhulpboek of gaan we te rade bij een vriend of vriendin. In de toekomst nemen onze personal devices al die rollen over. Worden ze ook onze therapeut? Maes: Tot op zekere hoogte. Vandaag bestaat de medische behandeling voor mentale en fysieke problemen vooral uit pillen en therapie. De digitalisering geeft uitzicht op een derde optie: die van de 'draagbare therapie', met digitale apparaten die gericht aandoeningen behandelen. De grote voordelen zijn dat ze relatief goedkoop zijn, op iemands lijf geschreven zijn en amper negatieve bijwerkingen hebben. Mensen gebruiken nu al massaal smartphones, smartwatches en fitnesstrackers om hun gezondheid nauwgezet in de gaten te houden. Kweken we zo geen hypochonders? Maes: Nee hoor, ik juich die evolutie toe, want die toestellen werken op dit moment preventief. Mensen registreren hun hartslag en stressniveau en passen hun gedrag aan. Medische professionals zetten diezelfde apparaten steeds meer in om met behulp van apps ziekten te diagnosticeren en op te volgen. De volgende stap is dat de toestellen via bijvoorbeeld elektrische stimulatie of vibratie een echt geneesmiddel worden. Een prachtig voorbeeld is de Emma Watch voor parkinsonpatiënten, ontwikkeld door onderzoekster Haiyan Zhang van Microsoft. Het horloge vermindert door middel van een trilsignaal het beven van de hand, waardoor de patiënt opnieuw kan tekenen of schrijven. Dat is toch prachtig?