Negen op de 10 jongeren gebruiken het internet voor sociale media. Een groot deel van hen zit dagelijks op Facebook, Twitter, Instagram, Snapchat of YouTube, soms tegelijk. Parallel met de groeiende populariteit van sociale media sinds het midden van de jaren 2000 nam ook het aantal jongeren met mentale problemen toe.

'Een schijnbaar gelukkig beeld verzwijgt soms veel miserie'

Er bestaat een verband tussen beide. Jongeren die meer dan 2 uur per dag op sociale media rondhangen, zitten minder goed in hun vel en voelen zich vaker angstig en depressief, stellen onderzoekers vast. Minstens 5 procent kan niet meer zonder Facebook en aanverwanten. Ze zijn bang om iets te missen en willen van alles op de hoogte blijven. Voortdurend je socialemedia-accounts 'refreshen' wordt op de duur een verslaving die leidt tot uitstelgedrag, concentratieproblemen en slaapstoornissen. Studenten die vaak met hun smartphone bezig zijn, halen gemiddeld lagere punten op hun examens, waarschuwde de Universiteit Gent begin januari in volle blokperiode. Daarvoor koppelden de onderzoekers examenresultaten van bijna 700 eerstejaarsstudenten aan hun smartphonegebruik. De smartphoneadepten scoorden gemiddeld 1,1 punt op 20 minder.

'Jongeren die meer dan 2 uur per dag doorbrengen op sociale media zitten minder goed in hun vel'

De digitale generatie, zoals de jongeren tussen 16 en 24 jaar genoemd worden, gebruikt sociale media om met elkaar in contact te treden, bevestiging te zoeken, emoties te delen of commentaar te geven bij het nieuws van de dag. Er zijn alvast heel wat positieve kanten aan het verhaal. Bijna 7 op 10 tieners vinden op sociale media steun wanneer ze het moeilijk hebben. Facebook en Instagram zijn ook platformen waar jongeren hun identiteit opbouwen. Ze laten zich wel liever van hun beste kan zien en de positieve reacties geven een boost aan hun zelfvertrouwen.

Voor wie kampt met angst en depressie zijn de vele hoeraverhalen, gefotoshopte foto's en blije gezichten dan weer een doorn in het oog. Voor kwetsbare jongeren lijkt het leven van de anderen één groot feest, terwijl ze zelf vinden dat ze een kleurloos bestaan leiden. Dat is de keerzijde van de medaille. Te veel sociale media kan het zelfvertrouwen net verminderen en vergroot de kans op depressie, met als versterkende factor een gebrek aan slaap. Meer dan 2 uur per dag spenderen aan het checken van je Facebook en aanverwanten is een risicofactor voor depressie. Vooral niet vergeten: een schijnbaar gelukkig beeld verzwijgt soms veel miserie.

Reageren op dit artikel kan u door een e-mail te sturen naar lezersbrieven@knack.be. Uw reactie wordt dan mogelijk meegenomen in het volgende nummer.