Geens zei dat maandagavond in het Canvas-programma Terzake in een eerste reactie op de zaak van de verdwijning van Julie Van Espen. De 23-jarige vrouw was sinds zaterdag vermist, maandagmiddag werd haar lichaam teruggevonden in het Albertkanaal in Antwerpen. Eerder op de dag was de 39-jarige verdachte Steve B. opgepakt in Leuven. Hij wordt voorgeleid voor moord.

Veroordeeld

Volgens verschillende media heeft de man een zwaar gerechtelijk verleden en staat hij gekend als recidivist. Zo werd hij in 2017 in eerste aanleg in Antwerpen nog veroordeeld voor verkrachting tot een gevangenisstraf van vier jaar, maar hij liep dus op vrije voeten. Hij tekende tegen dat vonnis beroep aan. (zie kader onderaan)

Geens bevestigt dat de verdachte 'op dit ogenblik' nog steeds in beroep is tegen dat vonnis. 'Mijn laatste informatie is dat het parket gedagvaard heeft om die zaak in hoger beroep te laten pleiten.'

Aanslepen

Dé vraag is nu waarom dat zolang aansleept. Volgens Geens is de zaak in eerste aanleg zeer snel gegaan. 'Zeer snel na de voorlopige hechtenis heeft de correctionele rechtbank hem veroordeeld. Het parket had zijn onmiddellijke aanhouding gevraagd, maar dat heeft de rechter geweigerd.'

Bij het hof van beroep wordt die kritiek gepareerd. 'Bij zijn veroordeling in eerste aanleg werd zijn onmiddellijke aanhouding niet bevolen en daardoor werd de behandeling van zijn zaak minder dringend. Op basis van de inhoud van de zaak was er ook geen enkele indicatie dat deze bij voorrang behandeld diende te worden boven alle andere zaken die nog hangende zijn', zegt Jo Daenen, persmagistraat bij het hof van beroep.

De belangrijkste reden dat de verkrachtingszaak van de verdachte van de moord op Julie Van Espen nog niet behandeld werd voor het Antwerpse hof van beroep, is dat hij niet aangehouden was, reageerde Daenen. 'En zaken met aangehoudenen krijgen voorrang.'

Ook op sociale media heerst veel verontwaardiging over het feit dat verdachte Steve B. nog vrij rond liep, ondanks zijn eerdere veroordelingen.

Het aantal nog hangende strafzaken bij het hof van beroep is de laatste jaren toegenomen, omdat er door een personeelstekort twee strafkamers gesloten moesten worden. 'Ook dat heeft meegespeeld, want daardoor moesten alle zaken over minder kamers verdeeld worden en daardoor liepen de wachttijden op', aldus Jo Daenen. Door een reorganisatie van de werking van het hof worden de strafkamers wel weer geopend.

De verkrachtingszaak werd vorig jaar ingeleid en er werden toen ook conclusietermijnen bepaald. Er moet nu alleen nog een datum gevonden worden waarop de zaak kan behandeld worden. Vermoedelijk zal dat na het gerechtelijk verlof zijn.

Rechtsstaat

Geens heeft er naar eigen zeggen moeite mee om te begrijpen dat de verdachte op vrije voeten liep. 'Mijn bekommernis daarover is zeer groot. Maar het is niet omdat ik het niet begrijp, dat ik het in een rechtsstaat niet moet aanvaarden als minister van Justitie'.

'Ik kan niet zeggen hoezeer ik de feiten betreur. Maar ik kan ook niet zeggen hoezeer ik de rechtsstaat moet verdedigen. Het is een onafhankelijke rechter die beslist heeft hem niet onmiddellijk aan te houden.'

Persbericht kabinet-Geens: uitgebreidere info

Het kabinet van Geens gaf maandagavond nog extra informatie over de verdachte. 'De verdachte heeft van 2004 tot 2008 vierenhalf jaar gevangenisstraf uitgezeten voor feiten van onder meer diefstallen, verkeersmisdrijven, heling en een verkrachting op een meerderjarige', luidt het.

Eind 2016 pleegde hij een diefstal met geweld en een verkrachting, waarvoor hij tweeënhalf maanden in voorhechtenis zat. Bij de verwijzing van deze zaak door de raadkamer naar de correctionele rechtbank, begin 2017, besliste de raadkamer hem vrij te laten onder voorwaarden, in afwachting van zijn proces. De correctionele rechtbank van Antwerpen veroordeelde hem in datzelfde jaar tot vier jaar gevangenisstraf.

'De door het parket gevraagde onmiddellijke aanhouding werd niet uitgesproken door de rechtbank. Betrokkene ging in beroep en zijn zaak werd behandeld in mei 2018 door het hof van beroep van Antwerpen. Op die zitting werd de conclusieagenda vastgelegd op november 2018. Op die datum werd de zaak echter voor onbepaalde tijd uitgesteld. De laatste veroordeling is daardoor nog niet definitief en kan dus nog niet worden uitgevoerd', luidt het maandagavond.

Niettegenstaande in eerste aanleg zeer snel werd gevonnist, was dat volgens het kabinet van Geens niet het geval in de beroepsprocedure. 'Ik betreur dat heel erg. In het bijzonder omdat ik er alles aan heb gedaan om de doorlooptijden van strafzaken te verkorten. De mogelijkheid tot invoering van de alleen zetelende rechter in 2016 om meer zaken te kunnen behandelen, is daar één voorbeeld van. Op die manier kan er capaciteit worden vrijgemaakt', aldus de minister.

De nieuwe eerste voorzitter kondigde een paar weken geleden de toepassing van de alleen zetelende raadsheer en de heropening van de bevoegde Kamer aan, waarop het parket tot dagvaarding van de verdachte is overgegaan. De zaak zou volgens Geens behandeld worden op 5 juni. (Belga)