De tranen vloeiden rijkelijk op het Open VLD-hoofdkwartier in de Brusselse Melsensstraat. Zowel minister Philippe De Backer als voorzitter Gwendolyn Rutten hielden het niet droog. De betrokkenen beschrijven de laatste dagen dan ook als een emotionele rollercoaster.
...

De tranen vloeiden rijkelijk op het Open VLD-hoofdkwartier in de Brusselse Melsensstraat. Zowel minister Philippe De Backer als voorzitter Gwendolyn Rutten hielden het niet droog. De betrokkenen beschrijven de laatste dagen dan ook als een emotionele rollercoaster.Zo zou Rutten donderdagochtend nog bereid zijn geweest om de lijsttrekkersplaats van de Antwerpse Open VLD-Kamerlijst aan De Backer te geven. Maar de Antwerpenaar gooide de plannen van Rutten overhoop met één telefoontje. Daarin gaf hij haar te kennen dat hij de politiek op alle niveaus vaarwel zegt. 'Na lang nadenken', stipte hij aan.De Backer is veertig jaar oud en heeft twee kleine kinderen. Hij heeft een diploma biotechnologie en ervaring in de bedrijfswereld. Dat gaf de liberaal de doorslag om af te zien van de uitdagende lijsttrekkersplaats in Antwerpen, waar hij het zou moeten opnemen tegen de populaire Jan Jambon (N-VA).'Ik hoop echt dat hij gelukkig wordt', zei Rutten na afloop van de bewogen persconferentie. Zij moet nu verder op zoek naar een liberaal wit konijn. Een vrouw liefst, want Rutten had zich voorgenomen een evenwicht te zoeken tussen het aantal mannelijke en vrouwelijke lijsttrekkers. Politicoloog Dave Sinardet (VUB), die De Backer al een aantal jaren volgt, was ook verrast door de beslissing. 'Inhoudelijk vond ik hem altijd een sterk figuur', zegt hij. 'De Backer is een goede debater met de nodige dossierkennis.'Toch denkt Sinardet niet dat de keuze van De Backer volledig losstaat van de huidige context. Lees: de naderende verkiezingen van 26 mei. 'Het zou raar zijn mocht de lijstvorming er niks mee te maken hebben', zegt hij.Zo zijn er enkele feiten die onmiskenbaar kloppen, aldus Sinardet. 'We weten dat Rutten op zoek was naar een vrouw van buiten de partij om óf de Vlaamse, óf de Kamerlijst te trekken in Antwerpen. Het was ook duidelijk dat De Backer daar niet gelukkig mee was. Daarnaast was het duidelijk dat de partij Bart Somers, de gedoodverfde Vlaamse lijsttrekker, niet opzij zou duwen. In tegenstelling tot De Backer in Antwerpen, behaalde Somers namelijk een héél goede score in Mechelen. En we weten dat de lokale verkiezingen een graadmeter zijn voor de huidige lijstvorming.'Sinardet blijft de keuze betreurenswaardig vinden. 'Het klopt dat De Backer niet echt een wervende indruk nalaat. Hij was ook lang geen partijboegbeeld zoals Bart Somers of Alexander De Croo. Anderzijds: er zijn wel meer mensen in de politiek die niet uitblinken in communicatie, maar toch lijsten trekken.''Feit is dat ook de vorige Antwerpse Open VLD-lijsttrekkers het niet goed deden bij de lokale stembusslag. Noch Ludo Van Campenhout in 2006, noch Annemie Turtelboom in 2012. De Backer daarop afrekenen zou dus niet echt fair zijn.'Hoe dan ook gaat de zoektocht naar een nieuwe liberale lijsttrekker verder. En ook in de stad Antwerpen moet de lokale afdeling op zoek. 'Dat wij hem zullen missen, is een understatement', benadrukte Antwerpenaar Willem-Frederik Schiltz.