Boris Johnson en Leo Varadkar hadden vandaag een eerste telefoongesprek. De Britse premier kreeg eerder nog kritiek omdat hij zijn Ierse collega nog niet had gecontacteerd, bijna een week na zijn intrek in Downing Street 10. De Ierse taoiseach is een belangrijke stem in het brexitdebat, niet het minst omdat de backstop - een noodoplossing die een harde grens tussen de Republiek Ierland en het Britse Noord-Ierland moet vermijden - in het middelpunt van de debatten over het echtscheidingsakkoord met de EU staat. Johnson heeft Varadkar beloofd dat er ondanks zijn weerstand tegen die backstop geen harde grens komt tussen beide regio's. Volgens Dublin zei de Britse premier dat hij "in alle scenario's vast blijft houden aan het Goede Vrijdagakkoord en nooit fysieke controles of fysieke infrastructuur aan de grens zou toelaten", weet de Britse krant The Guardian. Johnson herhaalde ook dat de Britten op 31 oktober hoe dan ook uit de Europese Unie stappen, en dat hij een echtscheidingsakkoord met de EU enkel zou aanvaarden als de backstop er wordt uitgehaald. De backstop staat in het brexitakkoord dat Johnson's voorganger Theresa May nog heeft onderhandeld met de EU. Het gaat om een soort vangnet om de Ierse grenskwestie tijdelijk op te lossen. Concreet moet het Verenigd Koninkrijk dan na de overgangsperiode na de brexit - tot eind 2020 dus - in de Europese douane-unie blijven tot er een alternatieve oplossing is. Harde brexiteers - onder wie ook Johnson - willen daar niet van weten, omdat ze vrezen dat het Verenigd Koninkrijk wel eens eeuwig in de douane-unie opgesloten zou kunnen zitten. Maar Brussel wil het echtscheidingsakkoord niet opnieuw onderhandelen. Johnson werd gisteren tijdens zijn eerste officiële bezoek aan Schotland uitgejouwd door een woedende menigte. De Schotten stemden in het brexitreferendum overwegend voor het EU-lidmaatschap. Dat is ook het geval voor Wales, waar de Britse premier vandaag op bezoek gaat. Ook daar is kritiek te horen op zijn plannen: het zuidwesten van Engeland is sterk afhankelijk van Europese landbouwmiddelen. (Belga)