Wie het politieke debat in Franstalig België volgt, krijgt de indruk dat de Walen snakken naar arbeidsduurvermindering. Zowel de PTB als de Parti Socialiste ijvert voor een vierdaagse werkweek van 30 uur, mét behoud van loon. Voor Écolo mag de werkweek 32 uur duren, en ook Brussels Défi-minister van Werk Didier Gosuin pleit voor een werkweek van vier dagen, aangevuld met een dag waarop de werknemer een opleiding kan volgen.

De discussie is geïmporteerd vanuit Frankrijk, waar de invoering van de 35-urige werkweek in 2002 nochtans met grote problemen gepaard ging. 'De 35-urige werkweek heeft daar vooral kmo's in moeilijkheden gebracht' zegt Jean Hindriks, professor economie aan de Universiteit van Louvain-la-Neuve en verbonden aan het Itinera-instituut. 'Je moet als bedrijf toch minstens vijf dagen per week open blijven. Als al je werknemers plots nog maar vier dagen werken, heb je dus een probleem. Vooral kleine bedrijven hadden het moeilijk om die vijfde dag ingevuld te krijgen.'

Als we iedereen vier in plaats van vijf dagen per week laten werken, hebben we ongeveer 800.000 extra werknemers nodig.

Een kortere werkweek zou vooral praktische problemen veroorzaken, betoogt Hindriks. 'We hebben ongeveer vier miljoen werkenden in België. Als we die allemaal vier in plaats van vijf dagen per week laten werken, hebben we ongeveer 800.000 extra werknemers nodig. Waar gaan we al die mensen vinden? We hébben niet eens 800.000 werklozen.' Dat een kortere werkweek de werkloosheidsproblemen zou oplossen, noemt Hindriks evenwel pure sciencefiction: 'Je hebt in verschillende sectoren nu al knelpuntberoepen die maar niet ingevuld raken. Met een kortere werkweek maak je die problemen alleen groter. En in Wallonië zijn de meeste werklozen langdurig werkloos. Die kun je zonder bijkomende opleidingen niet zomaar onmiddellijk impassen.'

Hindriks benadrukt dat een kortere werkweek ook slecht zou zijn voor onze concurrentiepositie. 'Ondanks de taxshift zijn we nog steeds het land met de hoogste bruto loonkosten per uur in Europa. Een kortere werkweek met behoud van loon zou het verschil nog groter maken.'

Een kortere werkweek met behoud van loon kán wel degelijk zin hebben, benadrukt Hindriks. 'Maar dan moet het gericht gebeuren. Zorg er bijvoorbeeld voor dat eenoudergezinnen die moeilijk opvang vinden voor hun kinderen met behoud van loon een dag minder werken. Maar een kortere werkweek voor iedereen? Dat is puur populisme. Zolang een politieke partij beweert dat ze die voor iedereen wil invoeren, weet je zeker dat het er nooit van komt.'

Reageren op dit artikel kan u door een e-mail te sturen naar lezersbrieven@knack.be. Uw reactie wordt dan mogelijk meegenomen in het volgende nummer.