Tegelijk met de voorzitterswissel maakten de Franstalige liberalen eindelijk de namen van de lijsttrekkers voor 26 mei bekend. Daarover was in de partij de voorbije weken grote zenuwachtigheid ontstaan. Uiteindelijk zal scheidend partijvoorzitter Olivier Chastel de Europese lijst trekken. De onverslijtbare Didier Reynders voert, ondanks zijn kandidaatstelling voor de Raad van Europa, de Kamerlijst in Brussel aan. Charles Michel wordt dan weer lijsttrekker voor de Kamer in Waals-Brabant. Daarbovenop wordt Michel dus opnieuw partijvoorzitter - een duobaan die vragen oproept, aangezien de premier daarmee uit zijn rol van communautair neutrale scheidsrechter dreigt te vallen. 'Die neutraliteit had hij eigenlijk al laten varen met uitspraken als "de MR wil geen communautaire avonturen", terwijl hij in het verleden geen stelling innam in zulke dossiers', zegt politiek journalist Martin Buxant. 'Nu behoort die linguïstische geslachtsloosheid definitief tot het verleden.'

Iedereen dacht dat Michel op weg was naar de Europese Commissie.

Martin Buxant

De combinatie van eerste minister en partijvoorzitter is weliswaar niet ideaal, vervolgt Buxant, 'maar aangezien de federale regering demissionair is, geen nieuwe projecten op stapel heeft staan en eigenlijk nauwelijks iets omhanden heeft, is het wel begrijpelijk.'

Voor Buxant is de MR gewoon overgeschakeld naar 'zuivere campagnemodus - meer hoef je daar niet achter te zoeken'. Al lijkt de vervanging van Chastel aan het hoofd van de partij zo kort voor de verkiezingen toch een blamage voor de onzichtbare MR-kopman. 'Maar Michel komt wel zijn oude belofte aan Chastel na, namelijk dat hij de Europese lijst mag trekken. Chastel wordt dus niet teruggestuurd naar zijn basis in Henegouwen. Dát zou pas een zware straf zijn geweest.'

Hoe Michel zijn eigen politieke toekomst ziet, is vooralsnog een raadsel. 'Iedereen dacht dat hij op weg was naar de Europese Commissie - wat nog altijd kan. Maar Michel geeft nu wel aan dat de Belgische politiek zijn voorkeur geniet, en profileert zich als kandidaat-premier, ook al komt de MR verzwakt uit de voorbije regeerperiode', aldus Buxant. 'Ik geloof ook niet dat de MR opnieuw als enige Franstalige partij in een federale regering zal stappen, zelfs niet in ruil voor het premierschap.'

In Waals-Brabant, waar de MR en Charles Michel persoonlijk heel goed scoorden in 2014, wacht de premier als lijsttrekker een aartsmoeilijke taak. 'Ecolo is in die provincie aan een sterke opgang bezig, en valt de liberalen in hun klassieke hartland frontaal aan. De bemiddelde middenklasse van Waals-Brabant, die altijd voor de MR stemde, is een switch aan het maken richting Ecolo. En dus moet Michel zelf naar het front in een poging die deserterende kiezers tegen te houden.'

Reageren op dit artikel kan u door een e-mail te sturen naar lezersbrieven@knack.be. Uw reactie wordt dan mogelijk meegenomen in het volgende nummer.