...

Weer of geen weer, één zaak staat vast: dit weekend zal het circuit van Spa-Francorchamps opnieuw oranje kleuren. Regent het op zondag is het motorvermogen van de F 1-bolides minder doorslaggevend en geldt Max Verstappen als de te kloppen man voor de zege in de Grote Prijs van België 2019. Vorig jaar eindigde de Red Bull-piloot op plaats drie, achter Lewis Hamilton en winnaar Sebastian Vettel. Ruim de helft van de toeschouwers komt uit Nederland en Duitsland We mogen niet klagen, eindelijk beleven we nog eens een spannend F 1-seizoen. Met dank aan Max Verstappen, Charles Leclerc en Lando Norris. De youngsters compenseren ruimschoots het vertrek van Fernando Alonso en andere oudgedienden van wie we de namen al zijn vergeten. Max Verstappen is de nieuwe maatstaf in de F 1! In Nederland heeft hij een ongeziene gekte gecreëerd die zondag tot een ware volksverhuizing leidt. Wat goed nieuws is voor de organisatoren van de Grote Prijs van België. Spa Grand Prix - het bedrijf achter de organisatie - is eigendom van het Waalse Gewest en rekent op 100.000 toeschouwers, waarvan ruim een derde uit Nederland komt. Plus nog eens 20.000 uit Duitsland. De economische return voor de regio wordt geraamd op 35 miljoen, de opbrengst voor de Belgische schatkist via btw en taksen op zo'n 6 miljoen. Wat een peulschil is in vergelijking met de miljarden die omgaan in de F 1, hetzij als wit hetzij als zwart geld. Marketingtool geworden voor multinationals De commercialisering en globalisering van de Formule 1 zijn het werk van Berni Ecclestone en zijn rechterhand, onze landgenoot André Maes. Zij hebben ertoe bijgedragen dat de F 1 een mondiaal gebeuren is geworden én een marketingtool voor grote multinationals met bekende namen zoals Red Bull. In 2016 kocht Liberty, het Amerikaans mediabedrijf van miljardair John Malone dat ook eigenaar is van Telenet, voor 4,6 miljard dollar de eigendomsrechten van de F 1. Sindsdien is het amusementsgehalte van de F 1 fors gestegen door een reeks nevenactiviteiten naar analogie met de finales van de NBA en Superbowl in de Verenigde Staten. De echte fans verwachten echter vooral meer actie op het circuit. Door de suprematie van Mercedes - vijf wereldtitels op rij - zijn de Grote Prijzen vaak een slaapverwekkende vertoning. Liberty zegt oor te hebben naar de verzuchtingen van de F 1-fans en plant een nieuw Concorde Agreement vanaf 2021. Dat wil komaf maken met de alleenheerschappij van The Big Three (Mercedes, Ferrari en Red Bull) en voorziet een standaardisering van een reeks onderdelen en nieuwe banden alsook een beperking van het budget van de teams tot maximum 175 miljoen euro. Niet inbegrepen het loon van de piloten, teammanagers en marketinguitgaven. Daarnaast beoogt Liberty de inkomsten uit televisierechten en merchandising op een meer rechtvaardige basis verdelen waardoor de kleine teams een groter deel van de koek krijgen, geld dat zij kunnen investeren in de ontwikkeling van hun bolides. De grote teams tonen zich not amused en dreigen ermee de F 1 de rug toe te keren. Liberty streeft bovendien naar een verdere mondialisering van de F 1, zowel op het vlak van de Grote Prijzen als van de piloten. Momenteel staan er geen rijders uit Amerika, China, India en Japan op de startgrid, waardoor de publieke belangstelling voor de F 1 er niet het verhoopte streefdoel resultaat bereikt. Spa-Francorchamps is een levende legende 'Spa-Francorchamps is het mooiste circuit ter wereld', aldus de zevenvoudige F 1-wereldkampioen Michael Schumacher in betere dagen. Met zes Grand Prix-overwinningen is hij er recordhouder. Het circuit van Spa-Francorchamps wordt vaak in één adem genoemd met dat van Le Mans en Indianapolis. Maar die zijn anders, nog sneller maar minder spectaculair en niet zo veeleisend. Het legendarische tracé is met een lengte van 6,9 km het langste op de F 1-kalender, beroemd en berucht voor de grote hoogteverschillen en snelle, levensgevaarlijke bochten zoals Blanchimont en de Raidillon. Die worden bij droog weer plankgas genomen en hebben in het verleden een zware menselijke tol geëist. Bij regen maken de piloten en niet de ingenieurs het verschilEen heikel punt blijven de weercapriolen op het Ardense hoogplateau. Blijft het droog gaat de overwinning bijna zeker naar een Mercedes-piloot, de nummers één en twee in de tussenstand voor de wereldtitel Lewis Hamilton en Valtteri Bottas beschikken nu eenmaal over de beste auto. Enkel een ongeval of defect kan hen afremmen. Regent het zondag ziet de situatie er anders uit. Dan wordt er trager gereden en maken de piloten en niet de ingenieurs het verschil. Stoffel Vandoorne is er dit jaar niet meer bij. Hij zat op het verkeerde moment bij het verkeerde team en rijdt nu geregeld in de punten in de Formule E. Die serie wordt verreden met elektrische racewagens door de straten van een reeks wereldmetropolen, wat de veiligheid niet ten goede komt maar wel spectaculaire races oplevert. Een publiekstekker is de Formule E nog niet, maar wat niet is kan nog komen. Almaar meer grote automerken verschijnen aan de start en niet onbelangrijk, Liberty is ook voor 30 procent eigenaar van de Formule E. F 1 blijft publieksmagneet F 1-motorenleverancier Renault, opnieuw met een eigen team in de F 1 actief, ging een paar jaar geleden de omgekeerde weg en gaf de fakkel door aan alliantiegenoot Nissan. Volgens Renault-woordvoerder Karl Schuybroek was die beslissing ingegeven door financiële beperkingen. 'Autosport zit in ons DNA. Onze stichter Louis Renault was een succesvolle autopiloot die begin van de vorige eeuw een aantal snelheidsrecords vestigde aan het stuur van een auto die zijn familienaam droeg. Tot op vandaag is er een permanente uitwisseling van ideeën en knowhow tussen de ingenieurs die werken voor de autosportafdeling en de serieproductie. De F 1 is meer dan ooit een superlaboratorium voor de ontwikkeling van nieuwe technologieën die de efficiëntie en het verbruik van onze seriemodellen ten goede komen.' Daarnaast effent Renault Sport de weg voor jong talent. Zo heeft Stoffel Vandoorne zijn eerste stappen in de racerij gezet aan het stuur van een Renault-éénzitter en ontpopt de Brusselse youngster Hugo Dewilde zich momenteel tot een toekomstige kampioen. Volgens Schuybroek is het F 1-engagement ook een sterke motivator én bindmiddel voor de 120.000 Renault-medewerkers en draagt het bij aan de naambekendheid en sportief imago van het Franse merk. 'Een Grote Prijs lokt wereldwijd evenveel televisiekijkers als de wereldbeker voetbal.'De kans dat Renault aanstaande zondag op het podium eindigt, is niet zeer groot ondanks dat het team met Daniel Ricciardo en Nico Hülkenberg over twee ervaren piloten beschikt. Schuybroek: 'Na de overname van Lotus zijn wij vanaf nul moeten beginnen. In een hoogtechnologische sport zoals de F 1 duurt het jaren om concurrentieel te kunnen zijn met teams en merken met een lange traditie in de Formule 1.'Op hoop van regenOp de vraag of Renault na 2021 actief blijft in de F 1 houdt hij de lippen op elkaar. De autowereld is in volle transitie, de ontwikkeling en implementatie van nieuwe technologieën en mobiliteitsconcepten kosten handenvol geld op een moment dat de winstmarges fors teruglopen. Wait and see is dus de boodschap. Voor de race van zondag hopen we op regen en dat de beste moge winnen.