'De oorsprong van het leven ligt onder de grond'

09/12/13 om 16:29 - Bijgewerkt om 16:29

Volgens nieuw geofysisch onderzoek zijn de eerste levensvormen ontstaan in holten in onderaardse rotsen.

'De oorsprong van het leven ligt onder de grond'

© REUTERS

Wetenschappelijk onderzoek toont aan dat het eerste leven op aarde mogelijk diep onder de grond is ontstaan. Dat schrijft het Britse dagblad The Independent.

Recent hebben geofysici waterstofetende bacteriën ontdekt op 5 kilometer onder het aardoppervlak. Uit onderzoek blijkt dat die micro-organismen daar al miljoenen of zelfs miljarden jaren voorkomen, geïsoleerd van de rest van het leven op aarde.

Hoewel zulke bacteriën in de hele wereld worden aangetroffen, zijn ze overal met elkaar verwant. Geofysici hebben de DNA-sequenties van bacteriën uit rotsholten in Europa, Japan, Noord-Amerika en Zuid-Afrika vergeleken en ze stelden vast dat ze voor 97 procent identiek zijn.

Tussen de rotsen

Uit die mondiale genetische verwantschap kunnen geleerden afleiden dat de bacteriën wellicht zijn geëvolueerd uit een gemeenschappelijke voorouder die ongeveer 3,5 miljard jaar geleden heeft geleefd. In die periode wordt het ontstaan van het leven gesitueerd.

Steeds meer geofysici denken dat het eerste leven op aarde is ontstaan in met water gevulde holtes tussen ondergrondse rotsen. Dat onderaardse leven zou zijn energie hebben gehaald uit waterstof en methaan, dat bij hoge temperaturen wordt geproduceerd in bepaalde soorten rotsen.

Oersoep

Traditioneel verklaren geleerden het ontstaan van het leven aan de hand van een experiment uit 1953. De Amerikaanse biochemici Harold Urey en Stanley Miller toonden toen aan dat uit een oersoep van chemicaliën complexe aminozuren kunnen ontstaan, mits ze aan elektrische ontladingen worden blootgesteld.

Geleerden hebben sindsdien gewezen op een paar gaten in die theorie. Zo stond onze planeet 3,5 miljard jaar geleden bloot aan een veel hogere ultraviolette straling. Die zou complexe biologische moleculen hebben vernietigd bij een eerste aanraking met zonlicht. Bovendien zouden asteroïdeninslagen elke levensvorm op aarde hebben uitgeroeid, voordat het de kans had gekregen om zichzelf verder te ontwikkelen.

Leven op Mars

De bacteriën gebruiken waterstof als energiebron en methaan als bron voor koolstof. Volgens geofysici kunnen ze temperaturen tot 120 graden verdragen. De manier waarop de bacteriën standhouden in extreme leefomstandigheden kan wetenschappers ook helpen in hun zoektocht naar leven op Mars. (YD)

Onze partners