De in maart overleden wereldberoemde Britse fysicus Stephen Hawking had niet de reputatie dat hij toegankelijke wetenschap produceerde, hoe hard hij ook zijn best deed om zijn inzichten te populariseren. In zijn laatste wetenschappelijke publicatie, p...

De in maart overleden wereldberoemde Britse fysicus Stephen Hawking had niet de reputatie dat hij toegankelijke wetenschap produceerde, hoe hard hij ook zijn best deed om zijn inzichten te populariseren. In zijn laatste wetenschappelijke publicatie, postuum gepubliceerd in Journal of High Energy Physics, presenteerde hij een nieuwe theorie over het ontstaan van het heelal. Hij deed dat samen met fysicus Thomas Hertog van de KU Leuven, die lang met hem samenwerkte. In de bestaande modellen begint er bijna onmiddellijk na de oerknal, waar alles mee begon, een periode van versnelde uitdijing die 'inflatie' heet. Natuurkundigen nemen aan dat die inflatie in grote regio's van de ruimte niet stopt: ze zou eeuwig zijn. Een heelal zoals het onze zou dan een oase van rust in een eindeloze ruimte van inflatie zijn. Elders zouden er nog kalme heelallen bestaan, met mogelijk een ander uitzicht dan het onze. Dat is de theorie van het multiversum: een ruimte met veel universums. De globale conclusie van Hawking en Hertog is dat het heelal eindig is en véél eenvoudiger dan veel natuurkundigen veronderstellen. Volgens hen zou de ruimte universeel zijn. Het zou zelfs mogelijk zijn om dat te testen - maar dan zijn er wel nieuwe ruimte-instrumenten nodig.