De mobiele robot VIPER (Volatiles Investigating Polar Exploration Rover) zou in 2022 moeten arriveren op de maan. 'VIPER gaat rondrijden op de zuidpool van de maan en zal uitzoeken waar het ijswater is', aldus Bridestine op de laatste dag van het International Austronautical Congress in Washington. 'We gaan het water kunnen analyseren en er uiteindelijk naar boren.'

NASA hoopt dat de gegevens over hoeveel water er aanwezig is kunnen helpen om de ambitie van het agentschap waar te maken om een langdurige en duurzame menselijke aanwezigheid op de maan mogelijk te maken. NASA wil tegen 2024 twee astronauten naar de zuidpool van de maan sturen. De bedoeling is dat ze er 6,5 dagen buiten hun maanlander werken.

De VIPER zal ongeveer 100 dagen aan data verzamelen, die zullen dienen voor de eerste globale watervoorraadkaarten van de maan. De robot heeft instrumenten mee die waterstof en zuurstof kunnen opsporen, de basiscomponenten van water die afgescheiden kunnen worden om er brandstof van te maken voor een toekomstige vloot van commerciële maanlanceringsvoertuigen.