Dat de hersenen vreemde dingen doen, is bekend. Maar soms verbazen ze zelfs wetenschappers. Psycholoog Olivier Collignon van de Université catholique de Louvain en zijn collega's melden op de publicatiewebsite bioRxiv dat blinde mensen hersenzones die in principe zichtprikkels verwerken, kunnen gebruiken om geluiden be...

Dat de hersenen vreemde dingen doen, is bekend. Maar soms verbazen ze zelfs wetenschappers. Psycholoog Olivier Collignon van de Université catholique de Louvain en zijn collega's melden op de publicatiewebsite bioRxiv dat blinde mensen hersenzones die in principe zichtprikkels verwerken, kunnen gebruiken om geluiden beter te evalueren. Cellen in het visuele deel van de hersenen synchroniseren hun activiteit met de informatie die uit geluiden komt. Nader onderzoek heeft uitgewezen dat het visuele deel van de hersenen van blinde mensen extra ingezet wordt om geluidsprikkels efficiënter te verwerken - een soort compensatiemechanisme, dus. Dat de hersenen een flexibel orgaan zijn, is al lang bekend. De resultaten illustreren voorts dat bij blinde mensen vooral het oog of de connecties tussen oog en hersenen in de fout gaan, en niet in de eerste plaats de hersenen zelf. Dat opent perspectieven voor eventueel herstel, bijvoorbeeld door middel van een bionisch oog. Oogchirurg Bart Leroy van het UZ Gent meldde de voorbije zomer met zijn collega's in The Lancet dat ze erin geslaagd zijn door middel van gentherapie een erfelijke vorm van blindheid te genezen. Als de twee kopieën van een welbepaald gen in de cellen van het netvlies defect zijn, worden mensen blind geboren. Door een gemanipuleerd verkoudheidsvirus in te spuiten, kreeg een klein aantal patiënten een goed werkende kopie van het gen in het netvlies. Die kopie bleek haar werk te doen: ze verbeterde het zicht van de patiënten substantieel. Er wordt nu druk gewerkt om van de experimentele aanpak een standaardingreep te maken.