De Chinese meisjes, Lulu en Nana, "kwamen enkele weken geleden wenend ter wereld zoals elke andere baby", zei de wetenschapper. Met behulp van de CRISPR-techniek zou hij een gen hebben geactiveerd dat de meisjes resistent maakt tegen besmetting met HIV. Die genoombewerkingsprocedure was onderdeel van een IVF-procedure en gebeurde na de bevruchting. Voordat het embryo in de baarmoeder werd teruggeplaatst zouden de onderzoekers één cel bij het embryo hebben weggenomen en gecontroleerd hebben of er geen andere wijzigingen aan het erfelijk materiaal gebeurd zijn. Volgens Jiankui was de procedure succesvol en "was geen enkel ander gen veranderd naast datgene dat HIV-infectie moet voorkomen".

De identiteit van de ouders en de baby's blijft geheim. De wetenschapper stelde wel dat de vader HIV heeft en wou voorkomen dat zijn kinderen worden gediscrimineerd.

Nog niet bevestigd

Er is op dit moment nog geen onafhankelijke wetenschappelijke bevestiging van het feit dat de eerste genoombewerkte mens zou zijn geboren. He Jiankui zal een paper publiceren over de erg controversiële procedure, maar het werk is nog niet in een peer reviewed wetenschappelijk tijdschrift gepubliceerd.

De Southern University of Science and Technology zei zelf in een reactie geen weet te hebben van een experiment met genetische modificatie. He Jiankui is een professor aan de afdeling biologie van de universiteit. De instelling stelde dat het experiment een ernstige schending van de ethiek is. De universiteit zal de claim van de wetenschapper onderzoeken.

Veel kritiek

Meer dan 100 Chinese wetenschappers uitten scherpe kritiek op de aankondiging van hun collega in een protestbrief. "Directe experimenten op mensen kunnen enkel als krankzinnig worden omschreven", aldus de brief, door 122 wetenschappers ondertekend. Het is weliswaar mogelijk, dat de kinderen voor een bepaalde tijd gezond zijn. "Maar de potentiële risico's en schade voor de gehele mensheid die in de toekomst kunnen ontstaan door een ongerechtvaardigd gebruik van de procedure, zijn onmeetbaar."

Het experiment is "een zware klap voor de wereldwijde reputatie van de Chinese wetenschap". Toezichthouders moeten snel reageren en het voorval bestuderen, aldus nog de wetenschappers. "De doos van Pandora is geopend en we hebben nu misschien een kans die weer te sluiten, vooraleer de schade onherstelbaar is."

Een van de ontwikkelaars van de CRISPR/Cas9-methode, die de Chinese wetenschapper heeft toegepast, reageerde ook kritisch op de bekenmaking. "Als dit wordt bevestigd, houdt dit werk een breuk in met de terughoudende en transparante werkzaamheden van de globale wetenschappelijke gemeenschap bij de toepassing van CRISPR/Cas9 voor het aanpassen van de menselijke kiembaan", aldus de Amerikaanse wetenschapster Jennifer Doudna. Volgens haar is het hoogdringend om duidelijke grenzen op te stellen voor genetische manipulatie bij embryo's. Dat mag enkel toegepast worden, wanneer een duidelijke medische noodzakelijkheid bestaat en geen andere behandeling voorhanden is, aldus Doudna.