De zeven konden zich niet vinden in de brexitaanpak van leider Jeremy Corbyn. Een onderzoek naar mogelijke antisemitische haatmisdrijven binnen de partij en de volgens hen halfslachtige aanpak door Corbyn, was de druppel.

Van de zeven parlementsleden zijn Luciana Berger uit Liverpool Wavertree en Chuka Umunna uit Streatham de bekendste. Vooral die laatste zou de partij wel eens pijn kunnen doen: de charismatische aanvoerder van de voorstanders van een tweede brexitreferendum gold als één van de jonge opkomende talenten bij Labour. De anderen zijn Chris Leslie, Angela Smith, Mike Gapes, Gavin Shuker en Ann Coffey.

Alle zeven zijn ze backbenchers, en maken ze dus geen deel uit van de partijtop.

Onvrede

Ze namen maandagochtend ontslag uit de partij uit onvrede met het leiderschap van Jeremy Corbyn. Hij trad volgens hen niet hard genoeg op nadat het gerecht eind vorig jaar een onderzoek naar mogelijke antisemitische haatmisdrijven binnen Labour opende. Berger sprak van een 'institutioneel antisemitisme' binnen de partij. 'Ik laat een cultuur van pesterijen, achterbaksheid en intimidatie achter mij. Ik was beschaamd om lid te zijn van Labour.'

Ook de aanpak van de brexit, en vooral het gebrek daaraan, was een beslissende factor. 'Het partijleiderschap faciliteert de brexit', zei Mike Gapes. 'Jeremy Corbyn en zijn volgers staan aan de verkeerde kant in zo veel internationale dossiers, van Rusland tot Syrië en Venezuela.'

Volgens Chris Leslie is de partij 'gehijackt door de machinale politiek van extreemlinks'. De onafhankelijke groep wil zich nu vooral inzetten voor de People's Vote campaign, die ijvert voor een tweede referendum.

'Nieuwe vorm van politiek'

Umunna en co benadrukken dat het de partij is die veranderd is, en niet zij. 'Het huidige leiderschap is er zeer succesvol in geweest de partij onherkenbaar te veranderen. Loyaliteit kan nooit een doel op zich zijn', zei Ann Coffey.

Als onafhankelijke groep willen ze zich vooral bezighouden met 'een nieuwe vorm van politiek'. 'Het wordt tijd dat we deze ouderwetse politiek dumpen. Het Verenigd Koninkrijk heeft een partij nodig die klaar is voor het hier en nu', zei Umunna. 'De politiek is kapot. Maar het hoeft niet zo te zijn, laten we het veranderen.'

De onafhankelijke groep vergadert de eerstvolgende dagen al voor het eerst officieel. Of het om de oprichting van een volwaardige nieuwe politieke partij gaat, is niet duidelijk.

De zeven zijn wel niet van plan om de Liberal Democrats (het kleine broertje van de Conservatieven en Labour) te vervoegen. Ook die partij is voorstander van een tweede brexitreferendum. LibDem-leider Vince Cable zegt op Twitter open te staan voor gesprekken.

Labour-reacties

Labour-leider Corbyn zelf reageerde al kort: 'Ik ben teleurgesteld dat de parlementsleden het gevoel hadden niet verder te kunnen werken voor het beleid dat miljoenen heeft geïnspireerd bij de verkiezingen van 2017.'

Ook andere Labour-politici van alle strekking reageren teleurgesteld. 'Dit is een verschrikkelijke dag voor de partij en voor iedereen die ons nodig heeft', zegt parlementslid Lisa Nandy. Lucy Powell spreekt van 'een foute beslissing'. 'Er is geen weg naar een progressiever, eerlijker land zonder een sterke en levendige Labour-partij. Ik zal mij daarvoor blijven inzetten.'

Jonathan Ashworth is scherper. 'Zitten als onafhankelijken, stemmen als onafhankelijken, meedoen aan verkiezingen als onafhankelijken en er uiteindelijk onafhankelijk voor zorgen dat de Tories aan de macht blijven', tweette hij.

De jongerenafdeling reageerde met een fragment uit het socialistische anthem 'The Red Flag': 'Though cowards flinch and traitors sneer, we'll keep the red flag flying here.'