De New York Times schrijft, op basis van officiële bronnen die anoniem willen blijven, dat de miljardair zijn leven heeft genomen in zijn cel en dat zijn lichaam om 7.30 uur plaatselijke tijd werd gevonden. 'Het personeel heeft hem onmiddellijk geprobeerd te reanimeren', alvorens hem naar het ziekenhuis over te brengen waar hij dood werd verklaard, klonk het nog bij de gevangenisadministratie. Drie weken geleden werd Epstein al eens teruggevonden in zijn cel met verwondingen. Hij stond al onder strengere bewaking vanwege die eerdere zelfmoordpoging.

'Ik was geschokt toen ik hoorde dat Jeffrey Epstein vanochtend vroeg dood werd gevonden na een ogenschijnlijke zelfmoord terwijl hij in federale hechtenis zat. De dood van de heer Epstein roept serieuze vragen op die moeten worden beantwoord. Naast het onderzoek van de FBI heb ik de inspecteur-generaal gecontacteerd, die een onderzoek opent naar de omstandigheden van de dood van de heer Epstein, luidde het in een mededeling van de minister van justitie William Barr. Eerder zaterdag kondigde de Amerikaanse federale gevangenisadministratie al aan dat de FBI een onderzoek opende, nadat de 66-jarige Epstein zaterdagochtend dood in zijn cel in Manhattan werd aangetroffen.

Beschuldigd van seksueel misbruik

Het openbaar ministerie in New York beschuldigde Epstein ervan tientallen minderjarige meisjes te hebben misbruikt. Tussen 2002 en 2005 zou hij in New York en Florida een illegaal netwerk voor vrouwenhandel hebben uitgebouwd. Sommige meisjes zouden niet ouder dan 14 jaar geweest zijn. Epstein pleitte onschuldig, maar riskeerde tot 45 jaar cel.

Over Epstein deden in de Verenigde Staten al veel langer verhalen de ronde, maar het is pas recent dat de zaak weer onder de aandacht kwam. Begin juli werd hij formeel aangeklaagd. Vrijdag nog werd een nieuwe lading van eerder verzegelde juridische documenten openbaar gemaakt. Daarin stonden nieuwe, verontrustende details over wat zich afspeelde in Epsteins huizen.

De affaire-Epstein dwong de voormalige Amerikaanse minister van Werk Alexander Acosta tot ontslag. Meer dan tien jaar geleden stemde hij als toenmalig openbaar aanklager in Florida toe met een omstreden schikking, waardoor Epstein gespaard bleef van een federaal proces en een relatief lichte straf kreeg. Acosta nam twee weken geleden ontslag uit de regering van president Donald Trump. Ondertussen doken ook al beelden op waarin Trump heel vrienschappelijk omgaat met Epstein.

Wie vragen heeft rond zelfdoding, kan terecht op de Zelfmoordlijn via het gratis nummer 1813 of op www.zelfmoord1813.be.