Rob Porter (40) was volgens collega's in het Witte Huis de perfecte werknemer. Hij is hoogopgeleid aan de beste universiteiten. Hij is hardwerkend en loyaal. Hij is bescheiden, en praat zo zacht dat men hem tijdens vergaderingen moet vragen om zijn stem te verheffen. Hij is buiten zijn uren een gerespecteerd lid van de mormoonse kerk.
...

Rob Porter (40) was volgens collega's in het Witte Huis de perfecte werknemer. Hij is hoogopgeleid aan de beste universiteiten. Hij is hardwerkend en loyaal. Hij is bescheiden, en praat zo zacht dat men hem tijdens vergaderingen moet vragen om zijn stem te verheffen. Hij is buiten zijn uren een gerespecteerd lid van de mormoonse kerk. Tegelijk wordt hij door twee ex-echtgenotes en een vriendin beschuldigd van huiselijk geweld en emotionele terreur. De eerste echtgenote,Colbie Holderness, legde als bewijsmateriaal de foto van een blauw oog voor, dat ze naar haar zeggen tijdens een vakantie aan Porter heeft overgehouden. De tweede echtgenote,Jennie Willoughby, argumenteerde op CNN dat Porter haar had gevraagd om haar blog over de terreur in hun relatie te verwijderen, of te relativeren als gedeeltelijk verzonnen (wat ze weigerde). De eerste echtgenote verklaarde dat Porter verbaal, emotioneel en fysiek gewelddadig was. Andere vrouwen klaagden over zijn driftbuien. De betichte ontkent alle beschuldigingen.Rob Porter was als secretaris van de stafchef van het Witte Huis verantwoordelijk voor onder meer het hanteren van geheime informatie. Daartoe had hij een tijdelijke vergunning van de FBI, die de beschuldigingen tegen hem zo ernstig nam dat ze na ruim een jaar nog altijd de permanente status weigerde toe te kennen. Integendeel, stafchef generaal John Kelly werd in november nog eens herinnerd aan de onopgeloste problemen met Porter.De zaak was voor de buitenwereld aan het rollen gegaan nadat The Daily Mail de ex-echtgenotes dinsdag hun relaas liet doen. Stafchef John Kelly reageerde tegenover het blad met een laaiende betuiging van vertrouwen in zijn medewerker. 'Rob Porter is een man van ware integriteit en eer en ik kan niet genoeg goede dingen over hem zeggen', aldus Kelly in een mededeling. 'Hij is een vriend, een vertrouweling en een gedegen vakman. Ik ben trots om naast hem te werken'. Dat klonk wel erg resoluut voor iemand over wie de FBI twijfels heeft. Volgens The Washington Post praatte Kelly op Porter in om geen ontslag te nemen. Het Witte Huis verspreidde ook een mededeling namens de Republikeinse senator Orrin G. Hatch, de vroegere werkgever van Porter. Ook in deze mededeling werd Porter de hemel in geprezen.'Het is ongelooflijk ontmoedigend om zo een lage aanval te zien op zo'n gedegen man. Schande voor elke publicatie die dit afdrukt - en schande voor de politiek gemotiveerde, moreel failliete karaktermoordenaars, die de reputatie van zo'n goede man proberen te bevuilen. Ik ken Rob, ik heb hem jaren gekend, als vriend en als persoonlijk adviseur ... Het land heeft nood aan meer eerlijke, principiële mensen als Rob Porter, en daarom hoop ik dat deze cynische campagne om zijn karakter onderuit te halen uiteindelijk mislukt'.Ook deze mededeling werd verstrekt aan The Daily Mail, maar toen Hatch besefte hoe zwaar de beschuldigingen waren, liet hij meteen een tweede mededeling volgen: 'De beschuldigingen van vandaag doen mijn hart breken. In elke interactie die ik had met Rob was hij hoffelijk, professioneel en respectvol. Mijn medewerkers hielden van hem en hij was een betrouwbaar adviseur. Ik ken de details van Robs privéleven niet. Huiselijk geweld in welke vorm ook is afschuwelijk. Ik bid voor Rob en voor alle betrokkenen'.Bleek dat het Witte Huis - omdat het om een reactie werd gevraagd - op voorhand wist dat het artikel van The Daily Mail op komst was, en preventief steunbetuigingen voor Porter had vergaard. De eerste mededeling van Hatch was volgens CNN verstuurd zonder dat het Witte Huis Hatch op de hoogte had gesteld van context of details.Dat past in de klassieke aanpak van het Witte Huis: de frontale aanval tegen wie beschuldigingen uit, de radicale verdediging van medewerkers die beschuldigd worden. Maar in dit geval stuikte de gloriërende verdediging heel snel ineen.Tegen woensdag was de bejubelde Porter ontslagen/ had hij ontslag genomen.De tijdslijn van de besluitvorming is onduidelijk.Donderdag gaf adjunct-woordvoerder Raj Shah toe dat de reactie van het Witte Huis niet best was. 'We hadden het de voorbije dagen allemaal beter kunnen doen'.Stafchef Kelly vertelde vrijdag tegenover een handvol journalisten dat hij wist dat er problemen waren met de veiligheidsvergunning van Porter, maar dat hij pas deze week details vernam, die hem deed besluiten dat de beschuldigingen 'waar' waren. 'Veertig minuten later' was Porter ontslagen, aldus de stafchef. Ook Kelly liet in het midden of Porter was ontslagen dan wel zelf ontslag had genomen. Welke informatie hem had doen besluiten dat Porter schuldig was, preciseerde hij niet, maar volgens lekken ging het om de foto met het blauw oog, die woensdag door de website The Intercept was gepubliceerd.Tegen de tijd dat Kelly vrijdag deze verduidelijkingen had gegeven gaf en publiek had toegegeven dat de beschuldigingen 'waar' waren, had president Donald Trump voor de bijeengetrommelde pers een heel ander betoog over Porter gehouden. 'We wensen hem zeker het beste', aldus de president, 'Hij leverde goed werk in het Witte Huis. We hopen dat hij een fantastische carrière zal hebben. Het was heel triestig toen we het hoorden. Hij zegt dat hij onschuldig is, en dat moeten we denk ik in gedachten houden. Hij zei gisteren met veel klem dat hij onschuldig is, maar daar moet je het met hem over hebben'.Over de vrouwen of het probleem van huiselijk geweld repte Trump met geen woord.Ook nog vrijdag nam een tweede medewerker van het Witte Huis ontslag: speechschrijver David Sorenson, die door zijn ex-echtgenote beschuldigd wordt van geweldpleging. Ook hij ontkent de hem ten laste gelegde feiten.Volgens nieuwszender CNN zijn er nog enkele tientallen medewerkers van het Witte Huis die, zoals Rob Porter, niet onbevlekt door de FBI-controle zijn gekomen en die bijgevolg nog alitjd geen permanente security clearance hebben gekregen. De bekendste is Jared Kushner, de schoonzoon van Trump, die herhaaldelijk onvolledige en misleidende informatie heeft verstrekt over de buitenlandse contacten die hij tijdens en na de presidentscampagne heeft gehad.Die traagheid heeft gedeeltelijk met achterstanden bij de FBI te maken, maar ook met een zekere laksheid binnen het Witte Huis. Onder vorige president waren die tijdelijke veiligheidsvergunningen voor medewerkers veel beperkter in de tijd.De toestand rond Rob Porter zorgt voor kritiek op stafchef John Kelly, de generaal, die in het Witte Huis 'de treinen op tijd zou doen rijden', maar die nu zo weinig nieuwsgierig bleek naar de status van zijn secretaris, of zich zo gemakkelijk liet ompraten, of gewoon niet gaf om wat er zich in het privéleven afspeelde, en daardoor zijn baas in verlegenheid bracht. In sommige kranten werd zijn ontslag al in het vooruitzicht gesteld. Voor het eerst is er ook kritiek te horen op Hope Hicks (29), hoofd communicatie van het Witte Huis, een vertrouweling van de president en van diens dochter Ivanka, en als communicatieverantwoordelijke een zodanig stille verschijning dat de meeste Amerikanen haar stem nooit gehoord hebben. Ze heeft sinds kort een relatie met Porter, en nam als betrokken partij een actieve rol op in zijn verdediging.Ze nam deel aan de vergadering waar de eerste mededeling ter ondersteuning van Porter werd geschreven. En ze was ook betrokken bij de poging om zoveel mogelijk steunbetuigingen voor Porter te vergaren, onder meer die van senator Hatch. Ook stelde ze mee de punten van verdediging op voor Porter, waarmee andere medewerkers van de president aan de slag moesten. Pas later, woensdag of donderdag, heeft ze haar handen van de zaak getrokken. Het wordt nog complexer en meer soap-achtig, want volgens nieuwssite The Daily Beast was Corey Lewandowski, de vroegere campagneleider van Trump en de vorige vriend van Hicks, degene die aanstuurde op het ontslag van Porter. Althans, zo had het Witte Huis senator Hatch warm gemaakt voor zijn 'enthousiaste' eerste mededeling. Volgens The Daily Beast had het Witte Huis aan senator Hatch gezegd dat Lewandowski 'een lastercampagne' voerde tegen Porter. De suggestie was dat Lewandowski The Daily Mail getipt. Wat hij net als de lastercampagne ontkent. De aflopende week hadden de Republikeinen veel om vrolijk over te zijn. Er is eindelijk een begroting. In het kielzog van een belastingverlaging stijgen de populariteit van president en partij weer, na maanden van diepterecords. Maar de partijtop maakt zich ook zorgen over het meest gemotiveerde deel van de Democratische achterban: vrouwen. Het vurig verdedigen van een medewerker die beschuldigd wordt van huiselijk geweld is niet van aard om vrouwen massaal te doen terugkeren naar de Republikeinse stal. De president, die zelf door plusminus twintig vrouwen wordt beschuldigd van wangedrag (hij ontkent), is op dat punt redelijk coherent toondoof.Zaterdag klaagde hij in een tweet in algemene termen over loze beschuldigingen. 'Mensenlevens zijn vernietigd en door mekaar geschud door louter beschuldigingen. Sommige zijn waar en sommige zijn vals. Sommige zijn oud en sommige zijn nieuw. Er is geen herstel voor wie vals beschuldigd is - leven en carrière zijn voorbij. Is er niet langer zoiets als de geijkte procedure?'Het is in het abstracte misschien een begrijpbare verzuchting, maar bij Trump past ze in een patroon. Hij klaagt over procedures als ze hem in de weg zitten, hij klaagt over gebrek aan procedures als iemand in zijn kring getroffen wordt. Hij beschuldigt politieke tegenstanders zonder het minste bewijs (genre: de vader van senator Ted Cruz onderhield contact met de moordenaar van president Kennedy), maar hij betreurt solide beschuldigingen tegen een van zijn medewerkers.En hij komt toch wel heel vaak uit aan de kant van mannen (witte mannen vooral, maar ook bokser Mike Tyson), die beschuldigd worden van geweldpleging tegen vrouwen. De voorbije jaren heeft hij bijvoorbeeld de van seksueel wangedrag beschuldigde Roger Ailes en Bill O'Reilly verdedigd, twee topfiguren van Fox News. In beide gevallen werden er gigantische schadevergoedingen uitbetaald aan slachtoffers, maar Trump noemde Ailes 'een heel, heel goed mens, ik weet hoeveel hij die vrouwen geholpen heeft', en O'Reilly beschreef hij als 'een goed mens', die ten onrechte tientallen miljoenen dollar aan schadeloosstelling had betaald: 'Ik denk niet dat Bill iets verkeerd gedaan heeft'.De al genoemde Corey Lewandowski, die in opspraak kwam nadat hij hardhandig een journaliste bij presidentskandidaat Trump had weggehaald , kon ook rekenen op de steun van zijn baas. 'Een heel goed mens', noemde Trump hem naderhand. De aflopende soapweek bevatte ook een optreden van Trumps favoriete schurk, Omarosa Manigault Newman. In zijn periode als anchor van de realityshow The Apprentice had hij haar tot drie keer laten meespelen, onder meer in de allereerste serie. Ze had nooit gewonnen, maar haar dolken in de rug voor andere kandidaten stimuleerden de kijkcijfers. Niet gering was de verbazing toen Donald Trump haar tot assistent van de president promoveerde. Zij moest de plooien gladstrijken met de zwarte gemeenschap, die in de campagne geregeld door Trump geschoffeerd was. Soapster Omarosa werd de hoogste zwarte in het Witte Huis, maar de zwarte gemeenschap was niet happig op haar overigens schaarse bemiddelingspogingen. Al gauw ging het gerucht dat ze andere zwarte benoemingen bemoeilijkte of zelfs tegenhield. Stafchef Kelly beperkte haar toegang tot de president. Op 13 december werd ze ontslagen en met enige drama manu militari uit het Witte Huis verwijderd. Sindsdien probeert ze een boekdeal te krijgen, maar in afwachting is ze in de aflopende week in een andere realityshow gestapt: Celebrity Big Brother. Geïnteresseerden kunnen haar live of in uitgesteld relais in de avondlijke samenvatting op tv-zender CBS aan het werk zien, en haar mening over de president en het Witte Huis horen. Zo verklaarde ze onder meer dat ze niet meer zal stemmen voor Trump, 'niet in een miljoen jaar, nooit'. Ogenschijnlijk vechtend tegen tranen zei ze dat ze 'elke godganse dag gekweld' werd door de presidentiële tweets. 'Ik was, like, wat zal hij nu weer tweeten?'Maar omdat ze Trump probeerde te temperen, hielden anderen haar weg bij de president, zo luidde haar versie van de feiten. Gaat dit goed aflopen? wilde een andere soapster weten.'Neen', luidde het antwoord, 'het zal niet oké zijn. Niet'.In dezelfde persconferentie waar adjunct-woordvoerder Shah zich moest uitspreken over Rob Porter, werd hij ook gevraagd naar de commentaren van Omarosa in Celebrity Big Brother.'Omarosa', zei hij, 'werd drie keer ontslagen bij The Apprentice, en dit (in het Witte Huis, red.) was de vierde keer dat we haar lieten vertrekken. Ze had beperkte contacten me de president toen ze hier was. Ze heeft nu geen contact'.In de pers doken anonieme bronnen van het Witte Huis op die stelden dat juist schurk Omarosa Trump had aangestookt om boze tweets te versturen. Ze had toen nooit bezwaar gemaakt tegen aanstootgevende boodschappen uit het Witte Huis.Zaterdag verliet Omarosa na medische klachten vroegtijdig maar misschien tijdelijk het Big Brother-huis.