De Duitse bondskanselier Angela Merkel zou graag asielzoekers vanuit Duitsland naar Italië terugsturen, als ze daar geregistreerd zijn. Gaat u daarmee akkoord?

Matteo Salvini: Mevrouw Merkel heeft gezegd dat Europa Italië niet in de steek mag laten. Ze mag nu de daad bij het woord voegen. Na Duitsland vangen wij de meeste vluchtelingen op. Er lopen bij ons meer dan 140.000 asielprocedures, we kunnen er geen enkele vluchteling meer bijnemen. Integendeel: we willen er graag een paar doorgeven.

Hebt u rechtstreeks contact met de Duitse bondskanselier?

Salvini: Nee, die eer heb ik nog niet gehad. Minister van Binnenlandse Zaken Horst Seehofer (CSU) is mijn gesprekspartner.

U zegt dat u met hem en met uw Oostenrijkse collega op één lijn zit, maar beiden willen vluchtelingen naar Italië terugsturen.

Salvini: Dat klopt. Allebei praten ze over grensbewaking en de uitwijzing van mensen die geen recht op asiel hebben. Maar ons gezamenlijk doel is niet alleen om in Brussel een betere spreiding van vluchtelingen af te dwingen, maar vooral om de buitengrenzen van de Europese Unie te versterken. Zoals het nu met Turkije werkt in het zuidoosten, zo moet het binnenkort ook werken aan de Europese zuidgrens.

Hulporganisaties spelen de mensensmokkelaars in de kaart en hebben een aanzuigeffect

Net als uw Duitse collega wilt u dus een versterking van de buitengrenzen. Wat doet u evenwel met zijn wens om vluchtelingen terug te sturen naar Italië?

Salvini: We willen dat vluchtelingen ons land verlaten, niet dat ze terugkeren.

Hebt u daarover met Seehofer gesproken?

Salvini: Nee, maar premier Giuseppe Conte heeft de opdracht om aan zijn Europese collega's uit te leggen dat Italiës probleem een overvloed aan vluchtelingen is. Op dat punt zal onze positie overduidelijk zijn.

Hoe sluit uw houding tegenover het vluchtelingenprobleem inhoudelijk aan bij de Frans-Duitse plannen, die al gedeeltelijk bekend zijn?

Salvini: Beide landen willen in de eerste plaats de vluchtelingen terugsturen die aanvankelijk op onze kusten waren gestrand. De bescherming van de buitengrenzen komt voor hen pas op de tweede plaats. Wij willen het precies andersom.

Wat is de kern van het conflict?

Salvini: Binnen de EU zeggen ze: dat de Italianen het eerst maar uitzoeken, daarna zullen we ze helpen. Daarop zeg ik: help ons eerst maar, daarna kunnen we over de rest spreken. Over een herverdeling van de vluchtelingen, maar evengoed over de banken, de staatsschuld en de rest.

U vindt dat de hulporganisaties met hun reddingsboten weg moeten blijven van de Libische kust?

Salvini: Ja, ze spelen de mensensmokkelaars in de kaart en hebben een aanzuigeffect.

En wie moet het werk van de ngo's dan overnemen?

Salvini: De Libische, Tunesische en Egyptische kustwacht.

Is ook Italië voorstander van controlecentra voor vluchtelingen in niet-EU-landen?

Salvini: U hebt het dan over de inrichting van zogenaamde 'hotspots', niet alleen in Noord-Afrika, maar ook in de Balkan? Ja, daar zijn we voor.

In de komende maanden zal duidelijk worden of Europa in zijn huidige vorm nog toekomst heeft of volstrekt zinloos geworden is

U noemde de Franse president Emmanuel Macron een praatjesmaker. Wat verwijt u hem precies?

Salvini: De Fransen denken ons de les te moeten lezen, terwijl ze volgens de afspraken al meer dan negenduizend asielzoekers uit Italië hadden moeten opnemen. Maar ze houden de migranten aan de grensovergang in Ventimiglia gewapenderhand tegen. Dat is hun goed recht, maar dat ze dan ophouden ons de les te lezen.

Op de EU-top van deze week dreigt de verdeeldheid groter te zijn dan ooit. Maakt u zich daar zorgen om?

Salvini: In de komende maanden zal duidelijk worden of Europa in zijn huidige vorm nog toekomst heeft of volstrekt zinloos geworden is. Volgend jaar zijn er Europese verkiezingen: over een jaar weten we of er nog sprake is van een verenigd Europa.

Dit artikel verschijnt woensdag 27 juni in Knack.

Reageren op dit artikel kan u door een e-mail te sturen naar lezersbrieven@knack.be. Uw reactie wordt dan mogelijk meegenomen in het volgende nummer.