Sinds oktober 2016 protesteren duizenden Riffijnen voor betere werkgelegenheid, gezondheidszorg, educatie en minder corruptie in hun regio. Sinds mei 2017 arresteerde de Marokkaanse politie al zo'n duizend demonstranten uit de regio. Vandaag zitten nog drie- tot vierhonderd Marokkanen gevangen. De meesten zitten vast in de gevangenis in de regio Al Hoceima, het epicentrum van de protesten, maar de leiders blijven gevangen in Casablanca.
...

Sinds oktober 2016 protesteren duizenden Riffijnen voor betere werkgelegenheid, gezondheidszorg, educatie en minder corruptie in hun regio. Sinds mei 2017 arresteerde de Marokkaanse politie al zo'n duizend demonstranten uit de regio. Vandaag zitten nog drie- tot vierhonderd Marokkanen gevangen. De meesten zitten vast in de gevangenis in de regio Al Hoceima, het epicentrum van de protesten, maar de leiders blijven gevangen in Casablanca.Veel Marokkaanse Belgen hebben hun steun al betuigd voor de protesten in de Rif en gevraagd om de vrijlating van deze politieke gevangenen, waaronder familie van Marokkaanse Belgen. Ze deden dat op sociale media en in protesten in Europa. Sommigen protesteerden in de zomer zelfs mee in de Rif.Tijdens de rechtszaak tegen de leiders van de Hirak riepen de advocaten laatst een aantal Riffijnen die zich in Europa bevinden op om te getuigen, waaronder twee Marokkaanse Belgen. Het openbaar ministerie zei echter dat het hen niet als getuigen wil oproepen, maar dat het hen 'het onderwerp van een arrestatiebevel' wil maken. Ze zouden vervolgd worden voor hun betrokkenheid bij de protestbeweging in de Rif en voor 'separatisme'. Deze laatste beschuldiging verwijst naar de wens van een aantal Riffijnen voor de terugkeer van een eigen republiek. Hirak beweert dat ze dit niet als einddoel ziet, maar de Marokkaanse overheid gelooft hen niet.Volgens een aantal advocaten van de verdediging van de Hirak zijn er nog geen arrestatiebevelen uitgevaardigd - zowel internationaal als nationaal. Ook zijn deze nog niet bekend bij Interpol. Toch worden ze aangekondigd in de Marokkaanse pers en zijn er al enkele Marokkaanse Nederlanders benaderd door de advocaten van de verdediging van de Hirak om hen te waarschuwen. De in België woonachtige Azzedine Ouled Khali Ali en Bilal Azzouz zagen ook hun namen opduiken in de Marokkaanse media.Azzouz, sinds tien jaar woonachtig in Luik, was stomverbaasd: 'Ik begreep er echt niks van, ik zag het niet aankomen,' zegt hij. Hij is geboren in het Marokkaanse Al Hoceima, maar kwam tien jaar geleden naar Belgiëom te werken - dit doet hij nu met een tijdelijke verblijfsvergunning. 'Marokko bood mij niks. Ik wilde werken en trouwen, dat kon daar niet.'Azzouz weet precies waarom de Riffijnen demonstreren. Hij heeft ze dan ook altijd gesteund vanuit België. 'Mijn broers hebben het moeilijk. Daarom was ik eind mei in Al Hoceima, om ze te steunen. Ik was daar met de leiders van de protesten, Zefzafi en Jelloul. Ik ken ze goed. Net daarna werden ze gearresteerd. Daarna probeerde ik ze te steunen door te demonstreren in Europa. Ik ga naar alle demonstraties, van België tot Spanje. Ik ben veel live op Facebook, daar praat ik dan tegen de Riffijnen, mijn broers. Maar ik ben niet tegen Marokko en de koning, ik ben een Marokkaan. Ik ben geen separatist, zoals ze me noemen.'Azzouz heeft nog geen bericht van een arrestatiebevel ontvangen, maar gaat toch op zoek naar een advocaat. Als Marokko een internationaal arrestatiebevel uitvaardigt kan hij worden gearresteerd in België- al is dat onwaarschijnlijk. De Belgische heeft Azzouz namelijk niet overtreden. Marokko kan wel een nationaal arrestatiebevel uitvaardigen waardoor Azzouz gearresteerd zal worden zodra hij opnieuw voet zet op Marokkaanse bodem. Hij zou dan bij de andere Riffijnse gevangenen kunnen geplaatst worden. Zij hebben eerder al melding gemaakt van schendingen van hun mensenrechten. 'Daar ben ik niet bang voor,' zegt Azzouz. 'Maar als ik naar Marokko ga, zullen ze me arresteren. Wie gaat dan de zaak steunen vanuit Europa? Ik zou graag naar mijn thuis willen in Marokko, maar door deze dreiging ga ik voorlopig niet meer, ik moet hier blijven om te vechten.'