In november hopen de Democraten de meerderheid in het Huis van Afgevaardigden terug te winnen. Daarvoor moeten zij netto 23 zetels zien te winnen op het totaal van 435. Dat aantal lijkt steeds haalbaarder te worden: speciale verkiezingen die in de afgelopen maanden werden gehouden, lieten steeds zien dat Democraten het een stuk beter doen dan tijdens de verkiezingen van 2016.
...

In november hopen de Democraten de meerderheid in het Huis van Afgevaardigden terug te winnen. Daarvoor moeten zij netto 23 zetels zien te winnen op het totaal van 435. Dat aantal lijkt steeds haalbaarder te worden: speciale verkiezingen die in de afgelopen maanden werden gehouden, lieten steeds zien dat Democraten het een stuk beter doen dan tijdens de verkiezingen van 2016.Eerder deze week vond in Ohio de laatste speciale verkiezing voor november plaats. Democratische en Republikeinse groepen gaven in totaal 7,5 miljoen dollar uit aan de verkiezingscampagne, ook al zal er over drie maanden alweer een nieuwe verkiezing worden gehouden voor dezelfde zetel. Voor de verhoudingen in het Congres maakte deze speciale verkiezing ook niets uit, maar de enorme instroom van geld laat wel zien wat een symbolische waarde ze had.Vooral voor Republikeinen was het essentieel om de zetel te winnen; een overwinning voor de Democraten zou immers weer een indicatie kunnen zijn van de 'blue wave' die zij in november over het land willen doen spoelen. De verkiezing is formeel nog altijd 'too close to call', omdat enkele duizenden stembiljetten pas in de komende dagen geteld zullen worden, maar Republikein Troy Balderson lijkt met een minimale marge als winnaar uit de bus te komen. Zo ontloopt de Republikeinse Partij een extra dosis slecht nieuws in aanloop naar de tussentijdse verkiezingen. Maar juist omdat het in het twaalfde district van Ohio zo spannend werd, zijn Democraten gunstig gestemd over hun kansen in november.In de voorlopige uitslag wint Balderson met een marge van 0,8 procentpunt, in een district dat door president Donald Trump met een marge van ruim 11 procentpunt werd gewonnen in 2016. In twee jaar tijd is het district dus een stuk Democratischer geworden. Ook de opkomstcijfers waren positief voor Democraten: er werd meer gestemd in de gemeentes rond de stad Columbus, waar Democraten het goed doen, en juist minder op het platteland. Dat toont aan dat Democratische kiezers in het tijdperk-Trump gemotiveerder zijn om daadwerkelijk naar het stemlokaal te trekken dan Republikeinen.In de Amerikaanse politiek is het een sport om te proberen vast te leggen hoe Democratisch of Republikeins een district is. Volgens analist Dave Wasserman van het Cook Political Report zijn er maar liefst 68 districten die normaal gesproken minder Republikeins zijn dan het twaalfde district van Ohio, maar waar de zetels nu wel in Republikeinse handen zijn. Met andere woorden: die 68 verkiezingen zijn voor Republikeinen misschien nog wel moeilijker om in november te winnen dan deze. Aangezien de Democraten slechts 23 zetels hoeven terug te winnen van de Republikeinen, ziet de toekomst er rooskleurig uit voor de partij.De uitslag in Ohio 'versterkt onze voorspelling dat de Democraten substantiële favorieten zijn om in november het Huis terug te winnen', schrijft Wasserman op Twitter. 'Republikeinen zullen vanavond wel feestvieren, maar een overwinning met 1 procentpunt in dit district is niet prijzenswaardig', denkt ook opiniepeiler Frank Luntz, zelf een Republikein.Binnen de Republikeinse Partij woedt ondertussen een strijd over de strategie voor november. Democraten presenteren de tussentijdse verkiezingen als een referendum over president Trump, die door hun achterban gehaat wordt. Voor Republikeinse kandidaten is het echter lastig om af te wijken van het polariserende discours dat Trump in de VS heeft geïntroduceerd. Een groot deel van de Republikeinse kiezers ziet hem nog altijd als een held die Washington DC overhoop heeft gehaald, zoals hij had beloofd. Gematigde Republikeinen die de extremere uitspraken van hun eigen leider durven tegen te spreken, nemen een groot risico. 'Het lijkt er steeds meer op dat een publieke afkeuring van Trump door een Republikein nu neerkomt op een afscheidstoespraak', schreef columnist Christian Schneider onlangs in USA Today.De Republikeinse opiniepeiler Luntz beklaagt zich over het feit dat zijn partijgenoten onder leiding van Trump steeds weer de aandacht vestigen op sociale kwesties als immigratie en het ontmantelen van het zorgstelsel van Barack Obama. Dat terwijl zij volgens de opiniepeiler juist zouden moeten focussen op de snelgroeiende Amerikaanse economie en de belastingverlagingen die de Republikeinen eind vorig jaar door het Congres loodsten. 'Dit zijn politieke wanpraktijken', zegt Luntz tegen persbureau Associated Press. 'In de moderne geschiedenis kun je geen moment vinden waarop de economie zo sterk was en de regeringspartij zo afstevende op een politieke ramp.'Als de Democraten het Huis van Afgevaardigden inderdaad terug weten te veroveren, zou dat ze in feite een veto geven over nieuwe wetgeving van de Republikeinen. Het feest zou voor de Democraten compleet zijn als ze ook in de Senaat een meerderheid weten te veroveren, maar zelfs met een spreekwoordelijke blauwe golf tijdens de verkiezingen in november zal dat moeilijk worden. Er worden voor 33 zetels verkiezingen georganiseerd, maar 25 van die zetels zijn al in het bezit van de Democraten. De overige acht zullen door de Republikeinen agressief worden verdedigd, terwijl Democraten zelf kwetsbaar zijn in een aantal swing states die door Trump werden gewonnen. Een verdeeld Congres - waarin beide partijen de meerderheid in één kamer hebben - is een reële mogelijkheid.Dat zou zorgen voor een politieke patstelling. Ook presidenten Clinton, Bush en Obama hadden te maken met verdeelde Congressen, maar tijdens hun presidentschap lagen de twee partijen nog iets minder ver uit elkaar dan nu. Het Amerikaanse Congres krijgt in een goed jaar al weinig gedaan, maar het zou zomaar kunnen dat er in de komende twee jaar écht niets meer van de grond komt. In de Verenigde Staten, waar het altijd campagneseizoen is, zal men zich dan direct weer richten op 2020.